第二卷 來做生意吧!

Episode3 新商品與商業競爭對手?

第二卷 來做生意吧!  Episode3 新商品與商業競爭對手?  「嘿,珊樂莎。我問好大家了!」

 「……?問什麼?」

 我對安德烈先生劈頭說出的這句話感到疑惑。

 「手套啊。你說訂的數量夠多會給折扣,不是嗎?」

 「……我想起來了!咦?已經湊到夠多人了嗎?才過沒幾天而已耶。」

 「是啊。我把那種手套有多方便跟冰牙蝙蝠的事情告訴大家之後,每個人都說想要一雙。」

 好像是安德烈先生問過的幾乎每一個人都在考慮過冰牙蝙蝠的利潤跟危險性之後,決定要訂柔軟手套。

 「有這種手套的確是會方便很多,可是我好意外明明沒親眼看過手套,還是有這麼多人願意訂……是大家很信任安德烈先生嗎?」

 「不,我在資深的採集家裡面算菜的了,大家信任的是你吧。」

 「咦?我嗎……?」

 我有做過什麼事情嗎?

 我只是請安德烈先生幫我問有誰要手套而已啊。

 「大家覺得很強的你有在用,或是因為是你做的東西就想用用看,也相信你一定會收購大家去收集回來的牙齒。這些就是大家為什麼會這麼信任你的原因。」

 我親自證明過柔軟手套有多堅韌。

 曾經明言折牙齒的時候不小心失手,有可能會需要截掉手指。

 也會用正當價格收購收集來的冰牙蝙蝠牙齒。

 他說是這三件事讓大家沒道理不買柔軟手套。

 「這……我也滿高興大家願意捧場的。畢竟採集家不來光顧的話,鍊金術師也只能摸摸鼻子去其他地方做生意了。」

 鍊金術的大前提是要收購採集家收集來的材料。

 尤其開在這種鄉村的店大部分利潤是來自把跟採集家收購的材料賣到大都市,賣煉藥跟煉器賺的錢並不多。

 都市裡的鍊金術店情況會剛好相反,所以不跟採集家收購也還經營得下去,只是萬一被採集家集體敵視,就不能在材料不夠的時候委託他們收集材料,到頭來還是會很不方便。

 「所以,這個數量夠讓你給折扣嗎?」

 「這個嘛……畢竟安德烈先生幫忙問到這麼多訂單,原本一雙三千八百雷亞折價到三千五百雷亞可以嗎?」

 「折這麼多沒關係嗎?我認為原價就已經很物超所值了耶。」

 差不多是打九折。我對露出意外神情的安德烈先生說:

 「沒關係,給這個折扣還是能擠出一點利潤。」

 因為材料是我自己去南斯托拉格買來的。

 如果是委託採集家幫忙收集就有點勉強了。會虧本。

 「既然你都這麼說了,那就這個價錢吧。」

 「嗯。不用客氣。採集家可以更安全地工作,帶更多材料來給我收購,反而會更好賺……雖然煉藥的銷量會下滑就是了。」

 「哈哈哈!那看來我們得好好加油,給你多賺一點了!」

 我故意奸笑著說出這番話,讓安德烈先生也接著哈哈大笑。

 柔軟手套的製作方法不會很難。

 我把需要的材料一起放進鍊金爐裡,再一邊灌注魔力,一邊攪拌。

 一段時間過後,材料就全部溶解成一鍋黏稠的褐色液體。

 接下來需要的是手套的模子。

 我準備了從手肘到張開的五根手指指尖形狀的兩個木模,左右手各一個。

 但也不需要完美貼合手部,所以形狀其實只是隨便抓個大概。

 隨便到就算說是「左右手」各一個,也分不出兩邊有什麼差別。

 我把木模手腕以上的部分泡到液體裡面,再拿起來花一段時間弄乾。

 重複一樣的步驟十次左右,就可以做好手套的基底。

 我不想浪費弄乾它的空檔,又準備了另外兩組木模,總共是六隻手套的量。

 我就這麼利用這些木模製造起大量手套。

 一隻手套要重複浸泡十遍。一雙二十遍。十雙要兩百遍。

 我開始放空腦袋,不斷重複單純的製造工程。

 「珊樂莎小姐,可以吃午餐了──哇!這些是什麼東西?」

 蘿蕾雅在我想著好像快要可以悟出什麼人生大道理這種蠢事的時候走進工坊,並且在看到桌子上的景象後發出驚呼。

 「這個嗎?是手套的模子。」

 嗯,這景象的確有點毛骨悚然。

 因為看起來就像桌子上長了很多人手。

 「啊……好,是木模啊……哦~原來手套是這樣做的。」

 「嗯。你可以再等我一下嗎?現在離開會讓材料報銷。」

 這鍋要用來當手套材料的液體放著不管的話,很快就會凝固起來。

 也就是要一直把手放在鍊金爐上,持續灌注魔力進去。

 要是灌注魔力的過程出現斷點,或是把手放開,就會害整個爐裡的材料報銷,所以必須在開始之前仔細考量自身的魔力量跟製造速度,來決定該一次做多少。

 「這樣啊。珊樂莎小姐,有什麼我可以幫忙的事情嗎?」

 「唔~可是這個雖然看起來只是單純把模子泡進去,也還是需要一點訣竅……」

 灌注少量的魔力到木模上,魔力就會跟液體結合起來,變成一層膜。

 魔力灌太少會讓膜變得太薄,灌太多又會變得太厚。

 等於是讓商品的品質變差。

 而且蘿蕾雅也沒辦法自由操控魔力……

 「啊,對了。你可以幫我把堆在那裡的手套一個個整齊攤開,放在那邊的桌子上嗎?」

 「好!」

 我讓蘿蕾雅幫一點小忙,並在用掉剩下的所有液體以後去吃午餐。

 我在享用完蘿蕾雅每次都煮得很好吃的料理之後,先稍稍休息了一段時間。

 等手套都幹了,再全部放進鍊金爐裡面,進行最後的製程。

 全部處理完再洗乾淨拿去晾乾,柔軟手套就大功告成了。

 「……雖然晾乾這個步驟很麻煩就是了。現在到底做好幾雙了?」

 我一邊轉動肩膀,一邊數起做好的柔軟手套,總共有六十二雙。

 也就是說,我已經重複晾乾手套一千次以上了。

 「唔~也難怪肩膀會痛。」

 想想它因為不容易破,很難有機會花錢換新……就覺得我可能有點做太多了?

 「算了,無所謂。反正安德烈先生給的訂單量就夠我賺回材料的成本了。」

 剩下的就用定價放在店裡賣吧。

 畢竟也可能會有新的採集家過來。

 「不過還是要先晾乾,才能擺到店裡。」

 我把做好的柔軟手套放到籃子裡,走到後院。

 接著掛好繩子,把手套一隻只掛到繩子上。

 六十二雙,總共一百二十四隻。我本來肩膀就已經很痛了,還要掛這麼多手套其實很累。

 但是蘿蕾雅正在顧店。

 沒辦法找她來幫忙。

 「這是……最後一隻了!呼~」

 一堆手套掛在繩子上飄蕩的景象……

 「嗯。真的還滿詭異的。」

 完全沒有晾乾環境調節布那時候的爽快感。

 而且手套是淡褐色的。

 「可是也只能乖乖晾乾。反正晾在後院也不會有人看到,應該沒關係吧。」

 圍牆已經修理好了,所以從外面看不到我在後院晾的東西。

 不會被誤會我在做奇怪的事情。

 太教人放心了。

 ──只是昏暗後院裡飄蕩的手套,還是害傍晚回來的艾莉絲小姐跟凱特小姐被嚇到大聲尖叫就是了。

 ◇ ◇ ◇

 我把手套賣給安德烈先生他們一陣子過後。

 採集家帶來賣的冰牙蝙蝠牙齒也一如我的預料,逐漸變多。

 我讓最近進步神速的蘿蕾雅幫忙處理收購事宜,自己則是製作了兩種要賣給村民的煉器,擺在店裡賣。

 第一種是之前跟蘿蕾雅提過的「防蟲面紗」。

 戴著的時候不會有蟲靠近自己附近,夏天的時候很方便。

 採集家取向的防蟲煉器要兩萬雷亞,但是防蟲面紗只要兩千八百雷亞。

 有效範圍會大幅縮小,相對的,價格也變得非常便宜。

 防蟲面紗需要的材料,就是我在佈告欄上貼傳單寫急需的壞心蟲。

 這邊也很順利。

 壞心蟲的價格是看長度跟性別決定,所以採集家很容易辨別較高價的壞心蟲,蘿蕾雅要鑑價也不難。

 只是「不難」跟「辦不辦得到」是兩回事。

 畢竟壞心蟲是會蠕動的長條蟲。

 我一開始在實習課也是很不敢碰蟲。

 雖然我最後還是靠著一直在心裡默唸「獎勵金、獎勵金」,硬著頭皮撐過去了!

 現在的我已經可以心平氣和地抓起這種長長的蟲。

 ……人類真的什麼事情都有辦法習慣呢。

 基於這樣的經驗,我當初有先問蘿蕾雅敢不敢碰蟲,結果她卻是回答我:「有什麼好不敢碰的嗎?」

 她的說法是「要是害怕碰這種小蟲,根本沒辦法在鄉下生活」。

 好像是因為連家裡不是務農的蘿蕾雅都會被叫去幫忙除蟲,以至於她根本不會怕這種無毒的小蟲。

 而且她也真的就如自己說的完全不害怕,直接赤手去抓……

 真不愧是在鄉下長大的小孩,厲害到快嚇死我了。

 第二種要賣給村民的煉器是「冷卻帽子」。

 這是用冰牙蝙蝠的牙齒製成的煉器,會讓上半身一直到頭頂都保持涼爽溫度。

 這可說是農夫面對夏天的救世主。

 只是價格比防蟲面紗貴一點,要七千雷亞。

 防蟲面紗等級三就可以做,可是冷卻帽子要等級四,所以無法避免價格飆高。

 七千雷亞已經是不引發各種麻煩問題的最低價格了。

 絕對不是我想從中賺取暴利。

 幸好村民好像不排斥這兩種煉器,多少有賣出一點。

 不過,說穿了也只是我在地獄焰灰熊那次支付給大家的熊皮錢,回到我這裡而已。

 我新做的兩種煉器應該是有讓村民的生活比較方便,可是他們只是有臨時收入才會買,沒有達到我想增加村子裡現金流動這個目的。

 畢竟有緣來到這個村子,我也希望整個村子能夠發展起來,而且發展起來的話,我也會更好做生意。

 一般人不容易有機會接觸鍊金術師開的店,也不太敢上門光顧。

 現在因為從小在這裡長大,跟村民比較熟的蘿蕾雅會幫忙顧店,大家多少會比較願意來店裡瞧一瞧。

 不過,要是來店裡卻發現沒有自己買得起的東西,之後一定就不會再來了。

 我要想個好辦法維持大家上門的意願才行──

 「大家可以幫我一起想想看嗎?」

 團結力量大。四個人一起想,一定比一個人更能想出好方法。

 我直接找蘿蕾雅她們商量這件事。

 「錢……嗎?我們村子的確是不太需要現金。」

 「我們也是隻有去雜貨店跟旅店才會用到現金。」

 「畢竟好像採集家以外的人都是用以物易物的方式交易。」

 只有旅店、雜貨店跟我會用現金買村民自己種的農作物,還有賈斯帕先生獵來的獵物。

 而我最近給蘿蕾雅去買東西的錢也沒怎麼變少。

 因為蘿蕾雅去買的話,大家常常會多送一些東西給她,再加上凱特小姐會去森林獵一些動物回來。

 雖然採集家的現金也會流入村子裡,但好像都會拿去繳稅,導致很難在村子裡留下新的現金。這是村長說的。

 「「「嗯~……」」」

 「想到好點子的人可以吃我前幾天買的這個有點貴的點心!」

 我一把從揹包裡拿出的點心放到桌上,就讓她們三個眼睛為之一亮。

 「這個村子最大的問題是很少工作可以領到現金。」

 「是沒錯,不過最根本的原因是村子裡沒有現金。所以一定要跟會從其他地方帶現金過來的人做生意……可是這裡只有採集家跟店長小姐會有來自村子外的現金吧。」

 「是啊,你說對了。」

 凱特小姐才剛接過我遞給她的點心就立刻吃進嘴裡,臉上浮現滿足的笑容。

 艾莉絲小姐見狀便開始絞盡腦汁構思新點子。

 「增加跟採集家做生意的機會……多開幾間旅店跟雜貨店怎麼樣……?」

 「開新的店啊……」

 我一拿起點心,艾莉絲小姐就露出笑容──

 「這……這樣爸爸的店會倒掉!」

 「也是,整個村子裡的錢沒有變多,就沒有意義了。」

 我同意連忙揮動雙手製止的蘿蕾雅提出的意見,把手上的點心拿給她。

 蘿蕾雅瞬間露出開心的笑容,艾莉絲小姐則是滿臉絕望。

 「不過,不會搶生意的店家應該可以吧?像是妓──咳咳。也要先想想看村民有辦法做什麼類型的生意。」

 「這點子不錯。如果能賣些採集家需要的東西,的確可行。」

 我再拿一個點心給凱特小姐──她剛才講一半的那個不行就是了。

 我這裡還有很多點心。

 直直盯著點心看的艾莉絲小姐清了清喉嚨,豎起手指說:

 「唔唔!店長閣下,雖然這麼說有點直接,但是這個村子裡有最多現金,而且有辦法賺到大量來自村子外的現金的,就是店長閣下了。」

 「嗯,的確。」

 鍊金執照的威力真的不簡單,不枉費我以前那樣拼死命用功讀書。

 「那,店長閣下親自委託新工作給村民會比較快吧?」

 「……原來如此。挺有道理的。這主意不錯。」

 我同意她的看法,同時遞出兩個點心,接著艾莉絲小姐就馬上拿起來吃進嘴裡。

 她露出非常心滿意足的笑容。

 我也順便吃了一個。

 ……嗯。好好吃。不枉費它這麼貴。

 「可是,也只有蓋貝爾克爺爺跟吉茲德先生有能力接珊樂莎小姐的工作吧?不是專家應該很難勝任……」

 「是啊。雖然蓋貝爾克先生是有僱幫手啦……」

 我再拿一個點心給蘿蕾雅。

 艾莉絲小姐看到我又給她點心,表情顯得有些不高興。

 「……那個,店長閣下。你給蘿蕾雅點心的標準是不是比較低啊?」

 「這我也沒辦法。誰叫蘿蕾雅這麼可愛。」

 「珊……珊樂莎小姐……」

 我對害羞到臉頰通紅的蘿蕾雅點點頭,再給她一個。

 「而且她每次煮的飯都很好吃。」

 「這我倒是沒辦法否定。不過,你這裡有村民也能做的工作嗎?」

 「畢竟大多村民都是務農的……可以幫忙栽培藥草之類的?」

 「那就要專業的人才能做了。栽培藥草不是外行人在工作空檔做得來的事情。」

 我會在工作空檔處理藥草,但我是擁有一定藥草知識的鍊金術師。

 要想個村民做得來,而且值得特地委託他們的工作。

 委託沒什麼意義的工作會變成單純在施捨他們,很難拿捏分寸。

 我盯著點心思考該怎麼辦,一段時間過後,蘿蕾雅忽然抬起頭來。

 「話說回來,冷卻帽子的『帽子』部分是珊樂莎小姐做的吧?做帽子的工作有辦法委託給其他人嗎?像我媽媽會裁縫,應該就可以幫忙。」

 「──!原來如此!畢竟加上冷卻功能之前只是普通的帽子……可是問題是有需要的村民都買得差不多了。」

 我拿點心給蘿蕾雅,同時提出目前面臨的問題。

 現在已經賣掉了不少冷卻帽子,應該每一家都至少有一頂了。

 以它的價格來說,要每個人一頂會有點困難。

 「外銷到其他地方就好了吧?」

 「外銷嗎?」

 「現在應該比一般價格還要低一點吧?那請達爾納先生帶去城鎮裡賣呢?」

 「……嗯。這個主意好像不錯。」

 再加上冷卻帽子本身就很方便外銷。

 因為它很輕,又不佔位子,可是單價很高。

 而且一戴到頭上就能馬上感覺到效果,就算拿去賣的達爾納先生不是鍊金術師,也不會像煉藥之類的東西那樣被懷疑是假的。

 「嗯。那,應該也要重新設計過帽子的外觀。畢竟農村居民想要的帽子,跟城鎮居民想要的帽子會不一樣。在王都長大的店長閣下應該知道這一點……」

 「是啊。雖然拿去其他村子賣的話,維持現在的草帽設計應該也賣得出去。」

 「唔……我覺得有困難。因為鄉村的阿姨都不會特地打扮自己……」

 記得蘿蕾雅第一次看到我的時候,還說我打扮很像「城市人」吧?

 明明我的打扮一點都不時髦。

 「我也沒有很熟哪些人通常喜歡什麼樣的造型,就先來畫些帽子的設計圖,當作參考的範本吧。凱特小姐你們對帽子設計有什麼想法嗎?」

 「唔……我對這方面沒怎麼涉獵……」

 (插圖017)

 「畢竟艾莉絲對打扮沒興趣嘛……而且畫圖也不太行。」

 我一問完,艾莉絲小姐就支支吾吾地回答,凱特小姐也苦笑著這麼說道。

 「畫圖的部分就讓我來幫忙吧。雖然我也不是特別會畫圖,但應該至少可以表現出我想表達的設計。」

 「好,那就拜託你了。再來應該就只剩跟村長告知這件事情了。啊,剩下的你們三個分著吃吧。」

 我拿起兩個點心,立刻前往村長家。

 同時聽見身後傳來一陣激烈的爭奪聲響。

 「嗯,委託工作給村民啊。」

 「對,村長覺得呢?」

 村長好像正好閒著沒事做,馬上就帶我進到屋裡。

 他對我的說明做出幾次「嗯、嗯」的回應之後,就笑著說:

 「這主意還不錯。不對,這對我們村莊來說是好事。我們很缺現金,常常得跟達多利和達爾納借錢……」

 尤其這個村子之前少了鍊金術店以後,採集家常常會把收集來的材料直接帶去南斯托拉格,讓村子更難有現金流入。

 也因為這樣,大家好像已經不只一兩次用農作物等東西和有現金的兩個人交換用來繳稅的錢了。

 「不過,村子裡的女人頂多幫忙做草帽而已喔。她們會縫紉,但是應該不知道怎麼做。」

 「這部分我打算之後提供參考圖給大家。雖然得請大家在看過參考圖以後構思詳細的製作方法……但如果有需要,我還是有辦法教一點。」

 「那樣應該就沒問題了吧?所以,你需要幾頂帽子?」

 「關於這個……我現在考慮用寄賣的方式。」

 「寄賣?什麼意思?」

 聽到村長疑惑地這麼問,我就開始解釋在來這裡的路上想到的方法。

 首先要讓村民自費製造帽子,再自行訂定價格。

 之後再由我幫帽子加上冷卻功能,把村民自訂的價格加上做成冷卻帽子的費用──也就是附加冷卻功能的費用,放到店裡面賣。

 等帽子賣出去了,再付錢給帽子的製作者。

 「畢竟有的是注重實用性的樸素帽子,有的是比較耗勞力的時髦帽子,總不能兩種都用一樣的價格放在店裡賣。」

 「嗯,的確。」

 「我現在考慮一頂帽子的附加效果費訂在五千雷亞。如果村民做了五百雷亞的帽子,在店裡就是賣五千五百雷亞。」

 「……那帽子賣不出去,就拿不到錢了嗎?這樣不會讓村民虧錢嗎?」

 「這──」

 「爸爸,不是你想的那樣!」

 我正打算解釋的時候,就聽見房間裡傳出一道尖銳的聲音。

 我連忙看往傳出聲音的方向,就看見一名站得直挺挺的女子。

 而她當然是村長的女兒,艾琳小姐。

 村長好像是很年邁的時候才跟妻子生下她,所以現在才三十歲左右。

 跟蘿蕾雅的母親──瑪麗女士差不多年紀。

 艾琳小姐看著我,有點尷尬地向我道歉。

 「啊,珊樂莎,抱歉,突然打斷你們。你剛才說的我都聽到了。」

 「沒關係,我完全不介意。」

 村長是這個村子地位最高的人,房子卻意外不大。

 所以一樣在家的艾琳小姐本來就有可能聽到我們說什麼,何況也不是什麼不應該讓她聽到的事情。

 而且之後負責做帽子的差不多就是艾琳小姐這個年紀的村民。

 好像反而該讓她參與討論……?

 「那個,艾琳小姐方便的話,我也想聽聽你的意見。」

 「沒問題!不過,我要先跟爸爸說清楚!」

 爽快答應的艾琳小姐用銳利眼神看向自己的父親,直直指著他的臉。

 「怎……怎麼了?」

 「珊樂莎剛才提議的是非常、非常替我們村子著想的方法!一般不會有人願意給這麼好的條件好不好!」

 「是……是嗎?」

 不知道是不是女兒強烈的語氣讓村長無法反駁,他回答得很支支吾吾。

 艾琳小姐再次對村長大力強調。

 「對!珊樂莎,那些帽子就算賣不出去,也不會跟村民收做成冷卻帽子的錢──不會跟村民收五千雷亞,對吧?」

 「對……只是,如果同一個人做的帽子有太多賣不出去,我會加上一些限制。」

 萬一出現了一點虧損,我是會幫忙扛下來,但堆了太多賣不出去的存貨還是會有點困擾。

 艾琳小姐點了點頭,表示瞭解我的用意。

 「那種情況加限制很合理。不然到時候都是你在吃虧。」

 「為什麼?珊樂莎又沒有收購大家做的帽子。」

 「爸爸你這個大笨蛋!做成冷卻帽子要多花五千雷亞耶!萬一帽子沒有賣出去,珊樂莎的虧損會比村民做帽子還要多好幾倍!你懂嗎?你應該沒弄懂吧!你趕快搞懂啦!」

 艾琳小姐咄咄逼人的態度,讓提出疑問的村長連連點頭。

 其實每次煉製都有成功,附加冷卻功能的成本就不會到五千雷亞那麼多……但考量到還要加上我的工錢,大概算便宜了吧?

 倒是我從上次地獄焰灰熊事件的時候就有點在意村長這種不太可靠的感覺了,說不定艾琳小姐平時就常常在協助村長的工作?

 「珊樂莎,限制一個人可以寄賣多少帽子在店裡怎麼樣?或是規定想要寄賣別的東西,就自費買下沒有賣出去的商品。」

 「我不介意訂這樣的規定。可是,村民很難自費買下來吧?」

 「不。做了賣不出去的東西,就要自己扛起這個責任。而且換個角度想,這也等於是那個人可以用五千雷亞的價錢買冷卻帽子,不是嗎?」

 「……的確也可以這麼解釋。前提是帽子部分要自己做。」

 我同意臉上浮現淘氣笑容的艾琳小姐的看法。

 艾琳小姐的腦筋果然很靈活。

 靈活到我很難相信她是這個村子的人。

 說得極端一點,這裡的村民只要把平常用的帽子帶來我店裡,再支付五千雷亞就可以得到一頂冷卻帽子了。

 我自己做的冷卻帽子放在店裡賣要七千雷亞,整整差了兩千雷亞。

 如果想要自己喜歡的造型的冷卻帽子,也可以用多出來的兩千雷亞到其他地方買好帽子拿給我就好。

 「我是不會不允許這麼做,但是我希望大家不要因為自己有冷卻帽子了,就不繼續做帽子。畢竟那不是我委託這份工作的目的。」

 「那當然。你這麼做是為我們村子好吧?而且只要達爾納把冷卻帽子拿去賣,大家就可以拿到現金……珊樂莎,你真的沒有因為我們做虧本生意嗎?」

 「當然……沒有啊……」

 其實算是有點踩在灰色地帶上。

 冷卻帽子只賣五千雷亞太便宜了。

 但是做冷卻帽子用的冰牙蝙蝠牙齒可以在村子附近弄到,再加上實際的販售價格高於五千雷亞,應該是不會有問題。

 不會有人特地來叫我別破壞市場價格……希望啦。

 ──嗯,還是先跟達爾納先生講好去村子外面賣冷卻帽子的最低價格,以防萬一吧。

 我有點支支吾吾的回答讓艾琳小姐眼中顯露擔憂,但可能是我沒有再多說什麼,她輕輕點頭,說:

 「沒有的話就好……我知道了。我先問問看幾個人願不願意接這份工作。帽子做好直接拿去你店裡就好嗎?」

 「呃……對,直接拿來就可以了……」

 讓艾琳小姐來決定沒關係嗎?我懷著這樣的想法看向村長。聽得心不在焉的村長一發現我的視線,就慌張地連點好幾次頭。

 「就……就這麼辦吧。嗯。」

 「啊,你不用太在意我爸爸的立場。以後有什麼比較複雜的事情,直接找我談會比較快。」

 她這樣說其實也是滿狠的……不過村長看起來不介意她這麼說,若無其事地拿起桌上那杯茶來喝。

 村長,你真的不介意被自己女兒說成這樣嗎……?

 「還有……需要的話,我這邊會準備帽子造型的設計圖,可以來我店裡拿。」

 「真的嗎!哇,太好了!畢竟在這個村子裡也沒機會做都市風格的打扮。從王都來的你一定能畫出走在時尚最前端的設計圖吧!」

 艾琳小姐果然也跟一般女性一樣。

 她不曉得是不是對時尚打扮有興趣,說著就朝我這裡靠了過來,雙眼充滿期待色彩。

 我有點被她積極的態度嚇到,說:

 「啊……嗯,我畫的設計圖可能沒辦法滿足你的期待,不過的確是王都人民會戴的帽子。」

 「我好期待喔!那我要趕快去跟大家說這件事!」

 「就麻煩你幫忙聯絡大家了。」

 「好,包在我身上!我們一定能學會怎麼做時髦的帽子!」

 艾琳小姐做出這番宣言,輕拍她豐滿的胸部保證一定能達成期望。

 而這就是這個村莊出現地方特產的起點──我是很希望可以變成起點啦……不知道這個計畫會不會成功?

 ◇ ◇ ◇

 我到村長──不對,正確來說是艾琳小姐?──那邊談完委託事宜一陣子過後。

 冷卻帽子的計畫還滿順利的。

 不過,也不是從一開始就很順遂。

 不知道是不能在提交帽子之後馬上拿到錢讓大家卻步,還是大家不太懂這個計畫的運作方式,一開始只有我認識的人願意提交帽子。

 也就是艾琳小姐、雜貨店的瑪麗女士、鐵匠鋪的吉美娜女士,還有隔壁鄰居耶爾茲女士四個人。

 或者該說是多少有在碰金錢交易的人,還有信任我的人?

 不過,這種情形很快就改善了。

 因為艾琳小姐要瑪麗女士她們稍微刻意地散播「自己真的有賺到錢」的消息,讓其他村民也願意幫忙製作帽子。

 成品的品質很極端,而且一開始有種不太知道該怎麼訂價格的感覺,不過最近已經能確實把品質好的價格訂比較高,品質差的訂比較低了。

 達爾納先生補貨時,也會順便從我這裡帶冷卻帽子去南斯托拉格賣掉。而他原本補貨大多是補食物跟各種雜貨,現在也會買用來做帽子的布回來。

 雖然不會讓我有得賺……但算是一種長期展望。

 反正不會讓我虧錢,沒問題!

 ──就在我以為沒問題的時候。

 出問題了。

 那一天,蘿蕾雅不知道為什麼頭上戴著廚房用的竹筐來工作。

 「珊樂莎小姐!你看!你覺得這個怎麼樣?」

 那個竹筐比一般竹筐還小,剛剛好可以完美貼合蘿蕾雅的頭。

 是卡住拿不下來了嗎?

 應該不會是突然愛上這種奇怪行徑……了吧?

 「蘿蕾雅,你怎麼頭上戴一個竹筐?」

 「這……這才不是竹筐!你看清楚一點!快看!」

 蘿蕾雅原本開心的表情瞬間顯露不滿,我也壓住直接把頭靠過來的蘿蕾雅的肩膀,仔細觀察她頭上的竹筐。

 仔細看就發現這個竹筐有兩層,是用麥稈上下交錯編成的,有一點厚度。

 「嗯?麥稈……這該不會是帽子吧?」

 「對!這是我參考採集家的意見做的帽子!是要給戴頭盔的人用的。」

 蘿蕾雅遞出頭上的竹筐──不對,是帽子,於是我接過帽子,看看它的正反兩面。

 厚度約一公分。

 蘿蕾雅用很巧妙的技巧把麥稈編成兩層,輕輕壓不會把它壓壞。

 既然是特地做給戴頭盔的人用……啊,原來如此。重點是這個縫隙嗎?

 空氣會經過這個縫隙,讓戴著它的人不容易覺得悶是嗎?

 光是這樣就已經很實用了,如果把它弄成冷卻帽子,不難想像它會成為戴著頭盔的採集家們的夏季福音。

 「這真的滿厲害的……」

 「嘿嘿嘿~對吧!對吧!」

 我一老實表達心裡的佩服,蘿蕾雅就很難得露出洋洋得意的表情。

 不過,她這個點子跟可以把麥稈編得這麼精緻的手藝,的確都很值得誇獎。

 也很值得讓她露出這麼洋洋得意的表情。

 「那,這個帽子耐用嗎?」

 「我有跟人借頭盔來試試看,只受到輕微的衝擊不至於壞掉。」

 會讓人受傷的衝擊好像就不行了,但只有穿脫的話,好像也不會有一下子就把縫隙壓扁的問題。

 「之後再另外加上讓它更耐用的效果是不是比較好?」

 「原來可以加上那種效果嗎?」

 「嗯。只是會多費一些工夫。」

 如果要做跟《鍊金術大全》上面一模一樣的煉器,直接照抄書上的迴路就能輕鬆做出來了。

 而要自己調整就會有點難度,必須熟知每段迴路代表的意義。

 一般會認為這對所有鍊金術師來說都是小事──可是實際上並不是每個人都很熟悉這部分。

 因為不懂每個迴路的意義也不會拿不到學分。

 雖然不可以「完全不懂」,但如果只是「無法處理複雜的迴路」,還是可以拿到學分。因為真的很缺鍊金術師。

 順帶一提……我算滿了解迴路構造的。

 因為不會就不可能拿到前段班的成績,所以我當初還特地請教師父,拼死命把迴路的知識學到會。

 但只是要增加耐用性,也不會很困難就是了。

 「話說,虧你想得出這麼複雜的編法耶。」

 「啊,這個編法我有找曾祖母幫忙。嘿嘿嘿。」

 蘿蕾雅說完露出了靦腆微笑。

 原來如此,是曾祖母的點子啊。

 這就是人生大前輩的智慧嗎?

 「我不曾見過你的曾祖母,她住在其他地方嗎?」

 「她也住在我們家,只是曾祖母的腳不好,幾乎不會出門。啊,但是她現在還很健康,會做一些坐著也能處理的工作。像媽媽拿來的帽子就有一半以上是曾祖母做的。」

 「啊,難怪……」

 我之前就覺得瑪麗女士明明應該很忙,虧她還有辦法做出這麼多帽子。

 我以為她是因為達爾納先生會帶冷卻帽子去賣,才會特別努力,原來是有曾祖母幫忙。

 「珊樂莎小姐這個計畫讓我曾祖母很高興可以靠自己賺錢。真的很謝謝你。」

 「是嗎?那也不枉費我花時間構思這個計畫了。太好了。」

 「嗯!」

 蘿蕾雅大概是真的很喜歡她的曾祖母,語氣聽起來非常高興。

 「然後,我想問可以把這個帽子當成樣品擺在店裡嗎?因為一定要貼合頭型,在考慮要不要用量身訂做的方式……」

 「喔,也對。嗯,可以啊。」

 我對講得戰戰兢兢的蘿蕾雅露出微笑,同意她的提議。

 畢竟要戴在頭盔底下,勢必得配合每個人的頭型來做。

 而且感覺編這種帽子很費工,應該很難拜託她們每種尺寸都事先做個幾頂。

 「謝謝你。」

 「比較麻煩的是已經有很多采集家有冷卻帽子了……不過也有新的採集家來,應該不會滯銷?」

 「啊,對。最近有新的採集家來。」

 「大概是因為地獄焰灰熊的材料跟冰牙蝙蝠的牙齒流入南斯托拉格了吧?」

 這讓大家得知地獄焰灰熊已經被討伐了,再加上還有這時期需求量很高的冰牙蝙蝠牙齒流進南斯托拉格,採集家們會覺得來這個村子可以賺一筆也很合理。

 雖然我還沒看到半個當時逃走的採集家回來就是了。

 我懂他們不想賠上性命的心情,所以就算回來消費,我也不會對他們有差別待遇。只是畢竟我住在這個村子,看到那些人心裡還是難免會有些疙瘩。

 ──喀啷、喀啷。

 「打擾了。」

 「啊,歡迎光臨。」

 我跟蘿蕾雅聊到一半,就看到今天早上第一個客人走進店門。

 他應該是第一次上門,氣質有些文雅,年齡差不多二十歲左右?

 體型看起來不像有特別鍛鍊過,應該不是採集家,可是穿衣風格跟村民又不一樣。算是這附近比較少見的類型……

 他感覺到我狐疑的視線之後,就連忙揮了揮手說:

 「啊,那……那個,我叫做格雷茲!是隔壁家的獵人賈斯帕的兒子!」

 這句話讓我想起以前曾聽耶爾茲女士提過他。

 「……喔喔,說沒有當獵人,去當行商的那個人嗎?」

 「唔……沒……沒錯……」

 格雷茲先生不知道是不是對自己去當行商有點內疚,回答得支支吾吾。

 不過……他沒有選擇當獵人,或許也不能怪他?

 畢竟他的體格比賈斯帕先生瘦弱太多了。

 「啊,原來是格雷茲哥哥啊。我都沒發現是你。」

 「你……你太絕情了吧,蘿蕾雅。我們以前不是還一起玩嗎……」

 蘿蕾雅像是現在才想起他是誰一樣輕敲自己的手掌心,讓格雷茲先生一臉沮喪地垂下眉尾,但蘿蕾雅卻是完全不在乎,直接說:

 「誰叫你離開村子好幾年了,又很少回來。你不想被人忘記的話,就要常常回來露臉啊。」

 「嗚嗚……可是這個村子沒有值得進貨的東西,而且這裡有達爾納先生的雜貨店,我帶東西過來賣也賣不出去。」

 「啊,你不用帶東西來賣沒關係。不然你會搶到爸爸的生意。」

 「太無情了!你明明才說要常常回來露臉,怎麼就叫我別回來!」

 「我沒有叫你一定要回來啊,只是說你不回來,大家就會忘記你而已。」

 嗯。的確滿無情的。

 蘿蕾雅毫不留情的這些話,聽得我也不禁露出苦笑。

 我猜應該是因為他們是青梅竹馬(?),才能把話說得這麼不客氣。

 「所以,你為什麼跑回來了?啊,是在外面做生意失敗了嗎?你下定決心接受賈斯帕先生的嚴格訓練了嗎?」

 「才不是!而且我也不是不想被老爸抓去嚴格訓練才逃走的!我只是聽到村子被魔物攻擊,才急著趕回來。」

 「啊~那你遲了一步。事情老早就結束了。」

 蘿蕾雅點頭說道,讓格雷茲先生嘆了口氣,垂下肩膀。

 「看起來是結束了,而且也沒有什麼損害……啊,對了。」

 格雷茲先生像是突然想起了什麼事情,轉過來看向我,並用非常端正的姿勢對我低頭敬禮。

 「珊樂莎小姐,我聽說是因為有你在,才能成功守住我們村子。要是沒有你的幫忙,我的父母跟村民們一定已經沒命了。真的很謝謝你。」

 「啊,不會,畢竟我也住在這個村子裡,本來就應該幫忙。請你不用太放在心上。」

 我連忙揮了揮手,要他抬起頭來。

 被年紀比我大的男生這樣低頭道謝,我會有點不好意思。

 「話說,格雷茲哥哥,原來你沒有忘掉我們村子啊。」

 「我怎麼可能忘記。你都不知道我聽到消息的時候有多震驚。我嚇到直接用最快速度趕回來耶。」

 他不曉得是擔心整個村子,還是純粹擔心父母。雖然看起來有點不可靠,但他既然都不顧危險跑回來了,應該不是什麼壞人。

 ──不過,蘿蕾雅對他的態度還是很苛刻。

 「你根本、完全──就沒有趕上。」

 「唔……」

 「而且就算你趕上了,大概也幫不上什麼忙……」

 「我知道!因為我又不像爸爸那麼厲害!」

 真的是毫不客氣。

 跟蘿蕾雅平常對我的態度截然不同。

 格雷茲先生眼睛都泛出一點點淚水了。

 他這樣實在是有點可憐,於是我帶著苦笑把手放到蘿蕾雅肩膀上。

 「好啦好啦。他是因為很擔心村子才特地趕回來,就別對他這麼兇了。」

 「是沒錯啦……」

 蘿蕾雅看起來好像還想說什麼,但我微笑著對她搖搖頭,她就小小吐了一口氣,收起臉上的不悅。

 「所以,格雷茲哥哥來店裡只是想跟珊樂莎小姐道謝嗎?」

 「我最主要是來跟她道謝沒錯,另外就是我媽跟我說,珊樂莎小姐店裡搞不好有值得我進貨的好東西……」

 格雷茲先生不知道是不是覺得才說是來道謝就要順便談生意很過意不去,視線顯得不太自在,不斷遊移。

 不過,實際上想要找一些貨帶出去賣,也只能來我店裡。

 畢竟農作物都交給達爾納先生去賣了,村子裡也沒有其他特產。

 「畢竟你是行商,你不用覺得不好意思。」

 「謝謝。其實我花了不少錢趕回來,手頭有點緊……」

 行商突然改變行程難免會多點開銷。

 我父母以前也是當商人的,所以我多少能理解他的狀況。

 看格雷茲先生笑得這麼傷腦筋,我忍不住有點同情他。

 「我想想,你把我這邊的材料帶去南斯托拉格賣是還可以賺點利潤……不過比較實在的做法還是進一些那邊的冷卻帽子,再拿到農村之類的地方賣吧。」

 「冷卻帽子嗎?這個時節的確很好賣,但是利潤……奇怪?這個是不是有點太便宜了?」

 格雷茲先生狐疑地看向我指著的櫃子,在看到上頭的標價後又更顯疑惑。

 「這個價格比這個時節的市場價格便宜了三成。就算加上運送成本跟一點利潤,也還是會比市場價格便宜一點,應該會很好賣吧?」

 鍊金術師以外的人想要賣鍊金材料,又想做正當生意,差不多就是運送成本便宜一點的話,還不至於虧本。但說穿了,就是利潤非常少。

 不過,如果是用一般定價賣這些冷卻帽子,就可以賺到不少利潤。

 而且也可以給一定程度以下的折扣,不用太擔心滯銷。

 「我……我真的可以進這些帽子去賣嗎?這樣你會很虧吧……」

 「雖然賺不到多少利潤,但也不至於虧本,所以你不用擔心。」

 「那,請務必讓我經手這筆生意!」

 「等一下,你想要跟爸爸搶生意嗎?」

 蘿蕾雅的銳利視線再次扎向興高采烈的格雷茲先生。

 格雷茲先生連忙對蘿蕾雅揮揮手,表示不是想搶生意。

 「不……不會啦!我不是要把帽子帶去南斯托拉格賣!別擔心!」

 「好吧,那勉強可以……」

 蘿蕾雅雖然還是有點不滿,卻也沒有繼續爭下去。

 只是以南斯托拉格的城市規模來看,商圈應該會跟周遭的村子重疊,沒有辦法肯定完全不會搶到生意……但現在還是以全村的利益為優先,請她先忍一下吧。

 「不過,現在存貨只有櫃子上那些。因為帽子是村民幫忙做的──」

 我接著開始解釋寄賣的機制,而平常就在經商的格雷茲先生也理解得很快,用佩服的語氣點頭說道:

 「原來如此,這方法真不錯。這樣村民也會努力做帽子……好!就包在我身上吧!」

 懷著自信宣言的格雷茲先生馬上就表現了他經商的手腕。

 他一離開我店裡,就立刻展開行動。

 格雷茲先生髮揮他在這個村子長大的優勢,直接造訪每戶人家,委託大家幫忙製作帽子。

 他會用現金買下做好的帽子,再一起帶來我這裡。

 而且他委託的時候似乎也有講明自己需要什麼樣的帽子,比較少城鎮居民偏好的時髦帽子。

 他要的大多是在農村地帶比較好賣的,也就是比較重視實用性又便宜的帽子。

 我原本不太想收購這裡的居民以外的人買來的帽子,但他是耶爾茲女士的兒子,帽子也是村民自己做的。

 再加上我們想增加村裡現金的目的一致,所以我決定跟他合作。

 也允許目前現金不夠的他可以先付一半的錢就好,剩下的之後再付。

 其實金額不小,我會允許他不用一次付清完全是看在他是耶爾茲女士兒子的份上,而不是信任他本人。

 得以買到不少冷卻帽子的格雷茲先生在村子裡滯留一段時間以後,就心滿意足地帶著那些貨出去做生意了。

 蘿蕾雅抱怨我對他太好了,可是格雷茲先生畢竟是會帶現金來村子裡的重要人才。

 給他一點點特別待遇應該不過分吧?

 ◇ ◇ ◇

 現在已經快要正式進入夏天,「冷卻帽子特產化計畫」也很順利。

 達爾納先生帶去南斯托拉格賣的帽子已經全數賣光,格雷茲先生也付清當時先欠著的一半款項了。

 他在那之後也來補貨好幾次,大概是真的很好賣吧。

 而蘿蕾雅的竹筐──不對,構造比較特殊的帽子也比原本預料的更受採集家喜愛。

 因為這種帽子可以讓原本悶熱至極的頭盔涼快很多,銷量奇佳無比。

 由於這種帽子會額外加上增加耐用性和防水性之類的效果,讓我有點高興利潤也跟著變多。

 我本來以為蘿蕾雅應該靠這些帽子賺了不少錢,但其實絕大多數都是她的曾祖母做的。

 她的曾祖母都待在家,時間比較多,而且用麥稈編帽子的速度也比蘿蕾雅快上許多。

 這讓蘿蕾雅不是藉著工作,而是藉著帽子拿到了很多零用錢,也讓她顯露摻雜著喜悅跟遺憾的複雜表情。

 不過,這樣的盛況也只維持到會戴頭盔的採集家都買好帽子。

 一陣子過後,就回到了原本的情況。

 如果沒有人刻意模仿製作這款帽子,大概還會有其他城鎮的採集家特地來這個村子購買,只是我認為很難。

 不過,現在村子裡的現金的確開始慢慢變多了。

 雖然這個村子還遠遠稱不上「富裕」,也應該已經踏出第一步了?

 而等於是半個村民的格雷茲先生似乎也賺了不少。

 某天,格雷茲先生來跟我討論一件事情。

 「你想送些禮物報答耶爾茲女士他們──是嗎?」

 「對。畢竟我離開村子,也讓我父母添了不少麻煩……」

 他想報答父母的體貼話語,讓在旁邊聽的蘿蕾雅驚訝得睜大雙眼。

 「那個以只顧玩樂出名的格雷茲哥哥竟然想要報恩!」

 「咦!原來很多人覺得我只顧著玩嗎?」

 格雷茲先生大概是第一次聽說自己被認為「只顧玩樂」,不禁發出驚呼。蘿蕾雅無情地表示強烈肯定。

 「嗯。因為你離開自己從小住到大的村子都不回來。看起來也沒有寄一些錢回來孝敬父母。所以村子裡的大家普遍認為你只顧在外玩樂,跟你結婚一定沒有好下場。」

 「怎麼會~~!那我到處拜託大家做帽子的時候,會覺得他們的眼神莫名有點溫暖跟溫柔,該不會就是……」

 「我猜應該是難得看一個沒出息的人這麼努力,才會想多少幫你一下吧。」

 「嗚,我還以為是自己交涉的技巧很好……」

 格雷茲先生一聽到蘿蕾雅講出意外的真相,就沮喪地垂下頭來。

 不過,他是真的成功讓不少人願意幫忙。

 就算已經有艾琳小姐這樣的前例讓村民比較願意出力,再加上還有會先付錢的優勢,也不可否認他有激發大家同情心的特質……嗯,好像有點讓人高興不起來。

 這種只會在這個村子裡發揮的特質,不會對他做生意有幫助。

 而且搞不好大家並不是同情格雷茲先生,而是同情有他這種兒子的賈斯帕先生跟耶爾茲女士……?

 畢竟上次村子被攻擊的時候,也看得出賈斯帕先生很受大家愛戴。

 只是我也沒必要多說這番話來打擊他。

 「是出於同情又有什麼關係呢?反正你終究還是賺到錢了。賺得到錢就是贏家──就某方面來說,這也是一種真理喔。」

 「說……說得也是!我有賺到錢。我是贏家!」

 我的安慰讓格雷茲先生稍稍振作了起來。

 可是,有一個人又潑了他一次冷水。

 「雖然你會成功也是因為耶爾茲女士的人脈廣,還有珊樂莎小姐用她寬大的心胸幫你啦~」

 「嗚嗚……」

 「蘿蕾雅……」

 蘿蕾雅對格雷茲先生的態度總是多少帶點刺。

 說不定是心裡對某方面來說很像拋下村子出走的格雷茲先生有些芥蒂。

 啊,還是蘿蕾雅其實對以前是鄰家大哥哥的格雷茲先生懷著淡淡的情愫?

 因為喜歡他才對他更不客氣之類的……?

 「……?珊樂莎小姐,怎麼了嗎?」

 「啊,沒有。沒事。」

 嗯,不是。

 蘿蕾雅看著格雷茲先生的眼神沒有半點戀愛情感。

 反倒比較像是看著沒出息的人。

 「話說回來,你是想報恩對吧?我想想,我個人推薦肥料製造機『豐穰』。」

 「肥料製造機?可是我父母幾乎不會碰農務……」

 「不不不,重點在於放進豐穰裡面的東西。」

 豐穰是可以把放進去的材料加工成肥料的煉器。

 它能把枯葉、枯樹或廚餘等東西做成品質很好的肥料。

 而賈斯帕先生是獵人。

 他肢解完獵回來的獵物之後,一定會剩下很多用不到的部位。

 那些剩下的部分事後處理起來意外麻煩。

 因為放久了會腐爛掉,就得挖洞埋起來,或是丟去不會妨礙生活的地方。

 相對的,有豐穰這個煉器,就可以把不要的部分直接丟進去就好。

 做出來的肥料也能拿去賣點零用錢。

 比較麻煩的是它運作起來需要消耗的魔力稍微偏多,但反正賈斯帕先生就住我家旁邊,萬一真的魔力不夠,我親自過去幫他就好。

 「我認為獵人有這個煉器是百利而無一害喔。」

 ──我絕對不是想趁這個機會推銷還沒做過的煉器。

 而且格雷茲先生也很認同我的說法,沒有任何爭議。

 「原來如此,聽起來很不錯呢。我以前也曾被迫幫忙處理獵物的內臟。我不想當獵人有一部分也是因為這樣……」

 「喔喔,從小就被迫處理獵物的話……我懂你的心情。」

 小時候看到生物的頭顱跟滴血的內臟,很容易變成心靈創傷。

 有些人是可以習慣,相反的,應該也有些人會反過來變得完全無法適應。

 格雷茲先生可能就是變得完全無法適應,才會選擇去當行商。

 「對了,你說的豐穰大概多少錢?」

 「要看大小跟魔力效率。可以一次處理很多,消耗魔力也比較少的會貴一點。最低也要十二萬雷亞起跳。」

 「……還滿貴的耶。」

 「畢竟是煉器嘛。不過,你賺的錢應該夠買下它吧?」

 「的確不是付不出來,只是買下去就沒有資金經商了……我會更努力賺錢,珊樂莎小姐,可以用預約的方式跟你買嗎?」

 「好,我就接下你的訂單了。我會先準備好需要的材料。」

 我本來就打算過陣子就來做,大多材料都已經湊齊了,只是現有的材料只夠做家用尺寸。

 要是賈斯帕先生獵了大隻的獵物回來,就太小了。

 我就再多收集一些材料,讓它大到至少可以處理一頭熊剩下的部位好了。

 「格雷茲哥哥要孝順父母……那我是不是也該做點什麼回報爸爸媽媽?」

 「你不用急,畢竟我的年紀幾乎是你的兩倍。」

 格雷茲先生看到蘿蕾雅認真思考起來便嘴角一垮,似乎有點不服氣。

 「可是你是『只顧玩樂的敗家子』耶。」

 「我想去除大家對我的這個印象啦!這下我無論如何都要送爸爸他們一台豐穰了。要是可以讓大家都分到一點肥料,一定就會對我改觀……」

 從蘿蕾雅這個世代也徹底認為他是敗家子這一點來看,他這個印象在村民心裡應該已經根深柢固了。

 反正等賈斯帕先生開始賣肥料,格雷茲送他們一台豐穰的消息應該也會傳開來,或許是真的會讓他的地位變得比以往高?

 能不能光靠這份禮物去除「敗家子」的印象就不知道了。

 「孝順父母……蘿蕾雅這個年紀應該還不用想這個,只是世事難料,會不會來不及的確很難說……」

 我在蘿蕾雅這個年紀的時候,父母早就都不在了。

 在還能報答父母的時候付諸行動,的確不是壞主意──不對,應該說非常建議這麼做。

 「珊樂莎小姐有幫父母──啊,對不起……」

 「沒關係。不過,我也聽過一些人說等可以工作賺錢,就會送禮物給父母。」

 我對講到一半就向我道歉的蘿蕾雅搖搖頭,要她別放在心上。

 而且我也會送一些錢回去孤兒院報答他們──雖然也不是把他們當成親生父母就是了。

 啊,順帶一提,我有寫信給師父說「請幫我適度調整給孤兒院的捐款金額」。是上次從南斯托拉格回來之後寫的。

 我能賺的錢還不多,但是交給經驗豐富的師父幫我處理,就不需要擔心了。

 「倒是我這裡也有很推薦給達爾納先生用的煉器喔。」

 「是什麼樣的煉器?」

 「呃,是一個叫『滑順順』的煉器。」

 「──什麼?」

 「就……就是滑……滑順順……」

 蘿蕾雅一臉正經地重新問過,讓我又泛紅著臉頰說了一次它的名字。

 「是……是喔。滑順順……?」

 「它的正式名稱真的就叫這個名字。然後它是裝在馬車的輪軸上的煉器,會讓馬車的速度輕快很多。」

 聽說會變得像整車行李只剩下一半重量。

 還有本來兩匹馬才拉得動的馬車會變成一匹馬就拉得動,或是大幅縮短整趟行程的時間。

 不少會用到馬車的人都很喜歡這種煉器。

 缺點是要定期保養,才不會很容易壞。

 「定期保養應該是沒問題……不過,它的名字還真特別。」

 「是啊。其實滿多煉器的名字都挺奇妙的。」

 基本上都是由發明該煉器的鍊金術師自己取名。

 大多人取名邏輯很單純,會直接用它的功能來取。

 (插圖018)

 像是抑臭藥,還有魔導爐。

 因為光聽名字就能知道效果,也讓其他鍊金術師比較方便。

 柔軟手套也很接近這種取名邏輯,只是它除了很柔軟以外,還比一般手套堅韌很多。堅韌也是它的一大特色,所以它的名字沒有講明它的所有功能。

 如果取成「柔軟耐割手套」可能會更清楚一點。

 不過,這種還算好的。

 麻煩的是會有奇怪堅持的人,或是靠直覺取名的人。

 他們大概是想取個自己覺得很好聽的名字,可是大多會讓人沒辦法從名字看出它是什麼樣的煉器。

 幸好這種人身邊如果有比較有常識的人在,就會幫忙修改名字,或是弄成像「肥料製造機『豐穰』」那樣,在名字裡加上簡單明瞭的解說。

 相對的,沒有人幫忙改良名字,就會造成很多人的困擾。

 對,就像現在講的「滑順順」。

 「雖然比豐穰便宜,但是以蘿蕾雅現在的薪水應該還買不起。」

 「這樣啊……那我要更努力工作才行了。爸爸有這種煉器可以用的話,工作上應該會輕鬆很多。」

 「嗯,畢竟聽說效果真的很好。」

 達爾納先生應該也藉著冷卻帽子賺了不少錢,直接問他要不要買也是可以……可是蘿蕾雅想要自己買下來送他,還是不要多管閒事吧。

 「好,蘿蕾雅,我們就來比賽誰可以先買下送給父母的禮物吧!」

 格雷茲先生面帶微笑地說完,蘿蕾雅就對他投以有點冷淡的眼神,笑著說:

 「格雷茲哥哥,你不覺得跟一個年紀只有自己一半的小孩子比賺錢很丟臉嗎?」

 「呃!」

 她說得非常有道理。

 格雷茲先生果然是個有點少根筋的人。

 明明長相還算不錯。

 「不過,我是不介意跟格雷茲哥哥比誰比較快買到禮物。你小心別太鬆懈被我超過喔。」

 「呃……好。我會努力……」

 真搞不懂誰才是比較年長的那一邊。

 讓我稍稍冒出這種想法的格雷茲先生沮喪地垂下了頭。

 ◇ ◇ ◇

 季節正式進入夏天。

 冷藏櫃跟冷凍櫃的外框在連待在室內都會開始覺得熱的時候送來了。

 蓋貝爾克先生乍看很難得動作偏慢,但其實是因為先前訂的木材等了一段時間才到貨。

 木材到貨之後,他再次發揮了一如以往的高效率。

 而且成品看不出任何沒對準的接縫,跟設計圖如出一轍。

 「他的手藝真的太完美了。我這邊根本不需要做調整……」

 我本來以為事先做好的隔熱材跟冷卻核可能要看狀況做調整,結果居然可以直接安裝進去。

 再來只要把整個成品加上防水效果,放到廚房就大功告成了。

 「先來確認能不能正常運作。冷藏櫃沒問題……冷凍櫃用來做點冰塊吧。」

 因為比原本預料得更快處理完,於是我打算利用多出來的時間做些點心來吃。

 「切開果乾,再加一點砂糖跟水……」

 用鍋子煮到整鍋開始有黏稠感之後,就會傳出一股甜味。

 蘿蕾雅不曉得是不是聞到了這股甜味,探頭看往廚房裡面。

 「珊樂莎小姐……?我聞到一種好香的味道……」

 「嗯,因為冷凍櫃做好了,想說弄些點心來吃。你要吃嗎?」

 「我也可以吃嗎?好啊!」

 我側眼看著蘿蕾雅高興地過來桌子前面,同時打開冷凍櫃。

 「……嗯,都有正常結凍。」

 我右手拿著拿出來的冰塊,左手拿著深一點的盤子──

 喀咻!唰唰唰……

 冰塊化成粉末,在盤子上堆成一座小山。

 「──!珊……珊樂莎小姐!你怎麼辦到的?」

 「這個嗎?這是魔法。是師父教我的。」

 這是一種把冰塊削成一樣大小的小碎屑的魔法。

 因為需要很纖細的魔力操控技巧,所以以前一到夏天,師父就常常用「讓我練習魔法」的名義,逼我削冰塊。

 不過,我的技術還遠遠比不上師父,口感跟師父削的冰塊不一樣。

 「再來只要在上面淋上糖漿……就是刨冰了!來,你吃吃看。」

 「那……那我開動了……好冰!而且好甜!我第一次吃到這種食物!」

 蘿蕾雅吃了一口就驚訝得睜大雙眼,臉上迅速充滿喜悅神色。

 畢竟一般人沒有機會吃到這種冰冰涼涼的點心。

 「……啊,對了,蘿蕾雅。刨冰這種東西一口氣吃光會特別好吃喔。」

 「咦?可是吃太快很可惜耶……」

 「沒關係、沒關係,我還可以再弄給你吃。反正冰塊想做多少都不是問題。你試試看嘛。」

 蘿蕾雅很捨不得地看著刨冰,而我則是笑著要她放心嘗試。

 「是嗎?那我就不客氣了……」

 我笑容滿面地在一旁看著蘿蕾雅大口吃起刨冰。

 「──!唔唔~!頭……頭好痛!痛死我了!」

 「嗯,對啊。不知道為什麼冰的東西吃太快,頭就會很痛。」

 我一邊看著蘿蕾雅痛到抱頭轉圈的模樣,一邊表示自己知道會有這種現象。

 我小時候沒有吃冰的機會,從來不知道會這樣。

 一直到師父「教我」,我才知道。

 「珊樂莎小姐!」

 「哎呀,我只是怕你在我不在的時候吃冰吃到頭痛,萬一誤以為是自己生重病就太可憐了。這是很普通的現象,你不用擔心是生病。」

 我對一臉錯愕,還瞪大了雙眼的蘿蕾雅說明自己為什麼要這麼做。

 我絕對不是單純想捉弄她而已,嗯……

 「──唔~……啊,不痛了。」

 「對,過一段時間就不會痛了。你慢慢吃就不會出現這種現象。」

 「唔唔~真的好痛。你早點說嘛……」

 我把視線微微移開有點忿忿不平的蘿蕾雅身上,回答:

 「我只是覺得讓你體驗過一次也是好事。一般人很難有這種經驗喔。」

 「或許是很少有機會體驗啦……算了,沒關係。看在這種點心很好吃的份上,我就不追究了。」

 她說著就遞出盤子要再吃一盤,於是我苦笑著削碎冰塊,再幫她淋上一大片糖漿。

 「不要吃太多喔。吃太多會弄壞肚子。」

 「好……嗯~冰冰涼涼的真的好好吃!」

 可能是因為不曾有機會吃到,蘿蕾雅吃得非常開心。我應該吃一盤就夠了。

 「總之,我們先去店裡面吧。太久沒人在店裡也不太好。」

 「啊,說得也是!」

 我跟手上拿著刨冰的蘿蕾雅一起走去店裡。

 店面部分是面向南方,室溫稍微高了一點,但還是比外面涼爽很多。

 因為我家有放可以讓整間房子降溫的冷風機。

 ──其實原本只要做足以讓一個房間降溫的尺寸就夠了。

 因為《鍊金術大全》裡面的煉器我只需要有實際做過就好。

 但反正我這裡有很多品質很好的冰牙蝙蝠牙齒,就忍不住做了效果比較好的冷風機。

 雖然讓室內變得很涼爽會少了一些品嚐刨冰的樂趣,可是也沒道理只為了刨冰就放棄更好的選擇。

 吃完刨冰的我,一邊看著吃刨冰的蘿蕾雅(她這次有慢慢吃),一邊休息。不久,艾莉絲小姐跟凱特小姐也剛好在可以看到刨冰這種好料的時候回來了。

 「店長小姐,我們回來了。」

 「店長閣下,我們回來了……呼,這裡真的好涼快。」

 兩人擦拭額頭上的汗水,大口深呼吸。

 接著視線停留在蘿蕾雅手上的那盤刨冰。

 「哦?蘿蕾雅,那是什麼?」

 「是珊樂莎小姐用冰塊做的點心。吃起來冰冰甜甜的,很好吃喔。」

 「是喔,聽起來滿不錯的嘛。」

 「嗯,感覺很適合天氣熱的時候吃。」

 「……好好好,你們也想吃對不對?我弄給你們吃。」

 就算她們沒有明講,我還是能從視線中感覺到她們想要說什麼。

 我離開座位,到廚房準備刨冰。

 「啊,艾莉絲小姐,凱特小姐,你們知道嗎?這種點心一口氣吃完會特別好吃喔!」

 我聽見背後傳來蘿蕾雅這番話,做起大盤的刨冰。

 之後艾莉絲小姐當然是痛到忍不住抱頭掙扎。

 「……呼,總算不痛了。你們還真過分耶。」

 「我剛剛也是這樣中了珊樂莎小姐的計。」

 艾莉絲小姐對調皮地吐出舌頭的蘿蕾雅露出苦笑,接著對我說:

 「店長閣下也沒阻止我。」

 「畢竟難得有機會體驗一下嘛。」

 「正常的確很難有這種機會──而且凱特你為什麼知道會出事,還不跟我說?」

 「有仔細看蘿蕾雅跟店長小姐的表情就知道一定有玄機啊。」

 其實凱特小姐在艾莉絲小姐開始吃之前都沒有動刨冰,而是帶著滿面笑容等待她的反應。

 而且完全沒有提醒艾莉絲小姐事情可能不單純。

 其實還滿壞的。

 「只是這種點心好吃歸好吃,吃完倒是會覺得身體有點冷。」

 「尤其這裡還很涼快。這裡不只東西好吃,晚上待起來還很舒服,我看以後都要沒辦法適應旅店的環境了。」

 「我也會有點不想太早回家裡。不過我睡覺的時候有珊樂莎小姐用環境調節布做的被子可以蓋,還算滿舒適的。」

 「那種被子的效果真的很厲害。一般不蓋被子會比較涼,它卻是蓋了比不蓋還要涼。我們真的可以免費用那麼高級的東西嗎?」

 「當然可以……而且只有我用高級的東西,我也會很過意不去。」

 「不,店長閣下你不需要覺得過意不去!畢竟我們是借住在你這裡。」

 「沒關係,你們真的不用放在心上。」

 原本做來給訪客用的床跟寢具已經完全變成她們兩個專用的了。

 不過,我也不忍心現在才要她們不準用那些寢具。

 我們現在住在同個屋簷下,我總不能在她們兩個討論「昨天晚上好熱好難睡喔」的時候,說「我昨天晚上睡得很舒服耶」這樣吧。

 所以,我已經另外做好新的兩套寢具跟床了。

 就算師父突然跑過來,或是蘿蕾雅想要在這裡過夜,都不用怕沒地方給她們睡。

 毫無破綻。

 「雖然店裡很涼快是好事,可是也出現了一些問題。」

 蘿蕾雅有點傷腦筋地說道,讓我感到疑問。

 「是嗎?我沒聽到有人抱怨……」

 「嗯。因為有些採集家賣完或買完東西了,還是會繼續窩在店裡不走──」

 「喔,你說的該不會是我吧?」

 簡直像是刻意算準時機走進店裡的來客是安德烈先生。

 他是我店裡的常客,而且幾乎天天來,就某方面來說也是可以解釋成他經常來這裡乘涼。

 「哎呀,安德烈先生。原來你有自覺嗎?」

 「當然……有啊!」

 居然承認了!

 「蘿蕾雅,是真的嗎?」

 「安德烈先生還算好的。」

 喔喔,所以只是還算好的而已,但是沒辦法否認他沒有故意來乘涼。

 「給他冰水喝,他就會乖乖離開了。來,你的水。」

 「喔,謝啦──咕嚕咕嚕……噗哈──!這個時節喝冰的東西就是爽啊!」

 雖說是「冰的」,卻也不是在冷藏櫃裡面冰過的水。

 只是單純放在被冷風機吹涼的室內,跟外面的水比起來相對冰涼而已。

 不過,也剛好是很適合一口喝光的溫度。

 蘿蕾雅從一口喝光水的安德烈先生手上接過杯子之後,就指向出口。

 「是喔。那,麻煩你沒事了就直接出去吧。」

 「好!啊,不對!我還有事情要找你們。」

 「哎呀,說得也是。那你今天來我們店裡有什麼事呢?」

 「我要先麻煩你收購我今天的成果。還要買煉藥──」

 「好。」

 大概是因為已經習慣了,蘿蕾雅非常迅速地處理好安德烈先生的要求。

 明明才請她來當店員沒幾個月,工作就已經這麼有效率,還學得很快。

 雖然這樣說不太好聽,但我真的有種「竟然可以在這種鄉下小村落裡面找到蘿蕾雅這麼厲害的人才!」的感覺。我很慶幸有請她來當我這裡的店員!

 「──全部就這些了,對嗎?」

 「對。我今天採集來的就這些。」

 「這樣啊。那歡迎你下次再來。」

 「好……等等,不對啦!我今天還有其他事情要談!」

 「是嗎?不是單純想來乘涼而已?」

 「不是。這裡這麼涼是真的滿舒服的──可以讓我們住的旅店也這麼涼嗎?」

 「這就要麻煩你跟狄拉露女士討論了。只是這種煉器不便宜,他們應該不太可能買。」

 我也是很希望他們願意買啦,可是他們前陣子才剛跟我買魔導爐。

 不論是要每個房間都放一個,還是直接放一個可以吹涼整棟建築物的,都得花上一大筆錢。再加上它不像魔導爐一整年都會用到,會用到的時間不到半年。

 而且它消耗的魔力一般人負荷不起,會需要魔晶石或冰牙蝙蝠的牙齒等替代品來維持運作。

 除非出現其他新開的旅店來搶生意,不然他們會買的可能性應該很低。

 「那,安德烈先生想談什麼事情?是想訂做什麼嗎?」

 「不對,不是要訂做東西……」

 我一問完,安德烈先生就回答得有點支支吾吾的,同時把視線移到艾莉絲小姐身上。

 艾莉絲小姐在注意到他的視線之後點點頭,說:

 「剩下的交給我說吧──店長閣下,你知道最近待在村子裡的那個商人嗎?」

 「應該不是說格雷茲先生吧?那我就不知道了。」

 「是一個比他還要年長很多,身材微胖的商人。」

 「他從前陣子就租房子待在這裡了。而且好像滿有錢的,還帶了幾個傭人過來。」

 「這樣啊。那他應該不是行商吧。所以他怎麼了嗎?」

 行商正如其名,是會造訪許多城鎮跟村落的商人。

 至少我是沒聽過哪個行商的身材很胖。

 如果是掌管大規模商隊的商人搞不好還很難說,但我認為不太可能會有那樣的商隊在這一帶往來。

 「其實,那個商人正在大量收購冰牙蝙蝠的牙齒。還說會用比店長高三成的價格收購。」

 「是嗎?我第一次聽說。」

 「啊,最近比較少人來賣冰牙蝙蝠的牙齒,該不會就是因為那個商人吧……?」

 驚覺不對勁的蘿蕾雅抬起頭這麼說,凱特小姐也表示她的猜測應該八九不離十。

 「大概就是因為他故意高價收購吧。」

 「這麼說來,我也感覺冰牙蝙蝠牙齒的存貨變少了。」

 如果進貨量完全歸零,我可能就會發現不太對勁,但是艾莉絲小姐她們都會帶冰牙蝙蝠的牙齒回來換錢,安德烈先生他們也會拿來賣。

 因為有品質好的高齡牙齒穩定進貨,讓製作冷卻帽子的時候需要消耗的量並不算多,就算存貨稍微變少一點,也不會覺得不放心。

 我還以為新來的採集家變多,存貨卻沒有跟著增加,只是單純他們沒有去採集冰牙蝙蝠的牙齒,或是拿去南斯托拉格賣了。看來是拿去賣給其他人,沒有拿來我這裡而已。

 「店長閣下,你怎麼這麼沒有緊張感……」

 「店長小姐,你繼續放任那個商人收購沒關係嗎?價格差到三成,就不會有人拿來這裡賣了。不想點辦法是不是不太妙?」

 艾莉絲小姐她們對我看起來不怎麼在乎的態度顯得很困惑──

 「我是很在意收購價是不是真的高三成,但不太在乎有別人跟我搶。」

 我想做的煉器已經做好了。

 牙齒的存貨也還夠用,還能再穩定製造冷卻帽子一段時間,而且我能從中獲取的利益本來就是少之又少。

 就算沒有材料繼續做也沒差──我自己是沒差啦。

 只是需要我提供冷卻帽子貨源的格雷茲先生跟達爾納先生會很困擾,村民也會不能借著做帽子賺錢。

 雖然大家以前沒有這筆收入也能過生活,應該是沒什麼影響……只是大家不會樂見曾經擁有的收入就這麼消失,我也不想眼睜睜看著自己努力想出來的機制被毀掉。

 「冰牙蝙蝠的牙齒一般人也能看出品質好壞,保存期限也很長……」

 「畢竟連我都學會怎麼鑑定了。」

 「嗯。可是你本來就很聰明,也學得很快。」

 「謝謝你的誇獎。」

 我一邊看著開心道謝的蘿蕾雅,一邊心想。

 要多花三成的錢收購仔細看就可以看出值多少錢的鍊金材料,並不是不可能。

 不過,用這種價錢收購有沒有利潤可圖,又是另一個問題了。

 我的收購價會比王都便宜,是因為我在離產地近的地方收購。要是用一般的方式運到王都,就會剛好是不確定有沒有利潤的尷尬價格。

 如果再用高三成的價錢收購……就算收購的是可以自己把牙齒加工成商品,還可以添加額外效果的鍊金術師,也不一定有得賺。

 商人就更不用說了,用這種價格收購再拿去賣給鍊金術師,一定會虧錢。

 而且冰牙蝙蝠的牙齒產地不只有這個村莊附近,所以也不可能用操控市場價格這種幾乎踩在紅線上的做法。

 他到底為什麼會想用這麼高的價格收購?

 「……總之,就先調查看看他是不是真的用高三成的價格收購吧。艾莉絲小姐,我等等拿已經鑑定好的牙齒給你,你可以拿去賣給他看看嗎?」

 「好,沒問題。」

 「謝謝。安德烈先生想談的也是這件事嗎?」

 「嗯,對。在這裡待比較久的採集家因為一直以來都很受你照顧,還是會拿來你這裡賣,只是我很擔心你會不會很在乎被人搶生意。」

 「謝謝你的關心。」

 原來這就是為什麼明明有人願意用更高價收購,卻還是有人拿來我店裡賣。

 做生意果然很需要建立良好的人際關係。

 「不過,如果那個商人真的是用更好的價錢收購,我也不會介意安德烈先生把牙齒拿去賣給他。艾莉絲小姐你們也可以拿去給他。反正我真的需要的時候,還是可以自己去收集牙齒。」

 「畢竟你是真的有能力自己去收集嘛。而且你搞不好一個人可以弄到的量,就比村子裡所有采集家一起去收集還要多了。」

 「只是也要有人願意幫我搬回來就是了。」

 就算我可以用體能強化,一次能帶的量也還是有限。

 主要是皮袋會被撐破,還有我長得太嬌小。

 「好。需要的話記得跟我們說一聲。還有,我可以跟在這裡待很久的採集家們說你不介意拿去給那個商人收購嗎?」

 「嗯,當然可以。你們多賺一點,再把賺的錢都拿來村子裡消費的話,我也沒道理制止你們。到時候也順便來我這裡光顧一下喔。」

 「好!你不用擔心,我們跟新來的天天都在餐廳裡大喝特喝呢。」

 「記得爸爸說最近有進比較貴的酒。好像是租房子住的人變多了,下酒菜也變得很好賣。」

 最近這個村子掀起了一陣冰牙蝙蝠牙齒熱潮。

 由於只要能夠忍耐惡臭,就可以輕易採集到冰牙蝙蝠的牙齒,再加上賣價相對高昂,聽說有不少採集家用錢變得比較揮霍。

 而狄拉露女士的旅店早已被這些採集家佔滿了,連餐廳裡也是人山人海。

 這似乎也讓很難搶到位子的採集家們都跑去租來的房子裡喝酒。

 我也順著這波熱潮賣起抑臭藥跟柔軟手套,手套的銷量還不錯,煉藥就賣得不怎麼樣了。

 大概是因為手套可以直接增加安全性,惡臭還可以用忍的。

 而且抑臭藥不只是消耗品,價格還有點貴。

 「話說,幸好有聽蘿蕾雅的話把廚房整修好。謝謝你。」

 「畢竟店長小姐跟蘿蕾雅應該不太想走進現在的餐廳裡面。」

 「我們也是因為這裡的廚房整修好了,才可以在這裡吃飯。蘿蕾雅,真的很謝謝你。」

 「不會不會,我自己也是煮飯煮得很開心!」

 蘿蕾雅聽到我們對她的感謝,就靦腆地搖了搖頭。

 「現在的餐廳的確是會讓女人不太想進去。」

 「出入的人還是難免變得比較複雜嗎?」

 「是啊。有滿多新來的採集家想靠冰牙蝙蝠的牙齒輕鬆賺錢,可是有些人會沒事先調查就去洞窟裡面。所以就有白痴會弄得滿身臭味跑到餐廳裡去。」

 安德烈先生皺起眉頭抱怨。

 「哇……那就算餐廳裡沒有人擠人,也不是很想去了。」

 「不過狄拉露會把那些白痴趕出去,再潑他們水。還會說『不把臭味弄掉就不準給我回來!』呢。」

 真不愧是狄拉露女士,下手毫不留情。

 現在天氣很熱,應該是不會被水潑到感冒……可是他們姑且也是客人吧?

 「但就算有做好準備才去洞窟裡面,還是難免會沾到一點點味道,所以現在的餐廳真的是……」

 安德烈先生深深嘆了口氣,艾莉絲小姐她們也大力點頭同意他的意見。

 「而且採集家本來就很多衛生習慣不好的人。」

 「是啊。所以我真的很慶幸能待在店長小姐這裡。還可以每天洗澡。」

 「反正我也會洗澡,順便而已。」

 都要熱洗澡水了,讓一起住的艾莉絲小姐她們也洗一洗比較不浪費,而且看她們保持乾淨,我心情也會比較好。

 再加上我幾乎每天都會建議蘿蕾雅把身體洗一洗,所以她身上也很乾淨。

 畢竟她也要碰店裡的煉藥,不能讓她帶著髒汙顧店。

 「不過,原來現在餐廳裡面的環境這麼恐怖啊……」

 我也算是造成這種現象的原因之一,覺得對狄拉露女士有點過意不去。

 用在惡臭當中工作換來生意興隆,也太不划算了……

 「我是不是該做些消臭藥來賣……?」

 「喔,店長,原來有這麼棒的煉藥嗎?」

 「嗯。只是雖然消臭藥本身不會太貴,容器就有點貴了……」

 因為會為了方便使用做成噴霧式的,會比一般煉藥瓶貴上不少。

 當然也是可以直接倒出來用,只是用起來非常不方便。

 「那就讓大家來店裡用,再計量收費就好了吧?」

 「對啊。我也想要用,瓶子就另外賣吧。」

 艾莉絲小姐她們身為採集家的同時,也是一個女性。

 她們都對消臭藥很有興趣。

 一般煉藥的瓶子我會在回收後清洗乾淨再拿來用,但是消臭藥就不需要這麼嚴謹,這提議或許不錯?

 「唔~那就……這麼辦吧。蘿蕾雅,這可能會讓你多忙一點,可以嗎?」

 「好,我完全不介意。」

 「謝謝你。安德烈先生怎麼想?」

 我想聽聽資深採集家安德烈先生的意見,卻發現他雙手環著胸,低聲說:

 「嗯……我們是會買啦……但不知道新來的那些人會不會買……」

 「他們有可能不買嗎?大家不是都對身上會沾味道很傷腦筋嗎?」

 「是很傷腦筋啦,可是──」

 簡單來說,就是好像有很多采集家已經習慣身上不乾淨了。

 他們身上總是臭臭的,所以不會在意周遭環境的臭味。

 待在村子裡很久的採集家會比較替村民著想,但不打算逗留太久的採集家不會考慮太多,錢可以省多少是多少。

 就算會影響到周遭人,也是隻要自己覺得沒差,就不願意花錢。

 「那些傢伙就是這麼小氣,就有人小氣到賠上了自己的手指……算是自作自受吧。」

 「咦?真……真的嗎?」

 「是啊。我們好歹是同行的,所以我是有好心提醒過他們啦,只是有些人就是小氣到連不該省的東西都要省。明明買了你做的柔軟手套就不用怕出事了。」

 似乎是折斷牙齒的時候不小心讓手指結凍,最後只能截肢。

 「喔,你這麼說才想起來,的確有人賠掉了自己的手指。」

 「那完全是自作自受,而且不只不聽勸,還跑來搭訕。」

 安德烈先生的語氣還聽得出些許同情,艾莉絲小姐她們則是說得很不留情。

 她們兩個都長得很漂亮,對方可能真的滿死纏爛打的?

 「雖然你們應該是不用擔心手指結凍,萬一真的結凍了,請直接趕來我這裡。手指還留著的話,治療費會相對便宜。」

 治療斷肢的煉藥貴得很誇張,但如果只有單純結凍,治療費會便宜一點。

 前提是要能平安趕來我店裡治療。

 其實最好是先買好治療用的煉藥再出發,只是連柔軟手套的錢都想省的人大概聽不進去吧。

 「嗯,到時候就麻煩你了。雖然幾乎所有人都在那傢伙賠掉手指以後乖乖戴上柔軟手套了啦。算是一種負面教材吧。」

 「這麼說來,我記得有一天突然賣了很多手套。是那時候嗎?」

 「應該是吧。他們那時候全都馬上決定要買了。」

 安德烈先生認為蘿蕾雅的推測應該是對的。

 原來這就是柔軟手套的存貨突然變少的原因啊。

 不過,衡量風險跟花費本來就是採集家自己該考慮的事情。

 就算我苦口婆心地提醒每個採集家,也終究是由他們自己決定。

 「總之,明天就先從調查那個商人的收購價開始吧。艾莉絲小姐,就麻煩你跑一趟了。」

 「好。我只要拿去給他收購,記住他的收購價就好了吧?」

 「啊,要不要我也來幫忙?可以比價的例子多一點比較好吧?」

 「可以嗎?那就拜託你了。」

 我把安德烈先生剛才帶來收購的牙齒還給他,記下材料的價錢。

 不曉得那個商人會用多少價格收購這些牙齒……我還滿好奇的。

 ◇ ◇ ◇

 「說多三成是太誇大了,但收購價的確多了一成多。」

 隔天,艾莉絲小姐跟安德烈先生回報的收購價是比我這裡多了一成多。

 不曉得是不知道我的收購價,還是雖然知道,可是故意講得比較誇大。

 我的收購價本來就比較高,但那個商人確實是用比市價高了快要三成的價錢收購。

 「是啊。我也有點意外。我還以為再高也只高一點點而已。」

 「可是,一般商人用這個價格收購,應該會很吃不消才對……」

 即使在南斯托拉格原價轉賣,也不一定可以賣出去。

 在王都應該賣得出去,只是加上輸送成本一定虧錢。

 「我猜不透他的目的。他怎麼會不惜虧本,也要高價收購?」

 蘿蕾雅……應該不知道吧。

 我看到她搖了搖頭。

 「我……我也想不到是為什麼。要動腦的事情還是交給凱特吧。靠你了。」

 艾莉絲小姐把動腦的工作推給凱特小姐,隨後凱特小姐就用手抵著下巴,稍做思考。

 「……我想想,先假設那個商人有必須收集冰牙蝙蝠牙齒的理由。像是他可能簽了需要提供一定材料數量的契約,卻找不到貨源。」

 「意思是比起付違約金,不如多花點錢湊到需要的數量還比較好嗎?」

 「對。其他就是……故意操控市場價格。可能是預料到冰牙蝙蝠的牙齒到了夏天會漲價才到處收購,卻因為這個村子有大量貨源,導致價格的漲幅比預料中的低。」

 「所以才自己把這裡的牙齒也買下來,壟斷貨源?可是冰牙蝙蝠的牙齒外流的數量應該不多才對……」

 除了一開始賣給雷奧諾拉小姐那些以外,其他我收購的牙齒都拿去做冷卻帽子,或是放在倉庫當庫存了。

 並沒有以貨源的形式外流到其他地方。

 雖然應該也有采集家帶出去的牙齒,但是量不會太多。

 凱特小姐對這麼說的我聳了聳肩。

 「冷卻帽子不是會拿到南斯托拉格跟附近的村子賣嗎?帽子賣得愈多,不就代表用來當帽子材料的牙齒需求量變低,賣不出去嗎?」

 「……說得也是。」

 冰牙蝙蝠牙齒有很多種用途,這個時節最主要還是用來做冷卻帽子。

 雖然冷藏櫃跟冷風機這種奢侈品也會用到,但只佔整體消耗量一小部分。

 「如果不是這兩種理由……那可能就是他討厭你?」

 「咦!可是我不記得自己做過會被人討厭的事情啊!」

 我不禁大聲反駁,同時也聽到蘿蕾雅喊得比我更大聲。

 「對啊!怎麼可能有人討厭珊樂莎小姐!」

 ……不,我也沒有品行端正到值得讓人這麼替我說話。

 「蘿蕾雅,有時候人就算沒做任何討人厭的事情,也是會被人討厭的。」

 「太沒天理了!」

 蘿蕾雅氣得用鼻子呼氣,還不斷揮動握緊的雙手。凱特小姐也手扶著臉頰,嘆著氣認同她的說法。

 「對,人生本來就很沒天理。只是如果那個商人真的是刻意找麻煩,也不一定是針對店長小姐。」

 「……什麼意思?」

 「有可能是針對格雷茲先生或達爾納先生。」

 「咦?爸爸嗎?」

 凱特小姐出乎意料的話語讓蘿蕾雅瞬間停下動作,表達疑惑。

 「你爸爸應該靠冷卻帽子賺了不少錢吧?」

 「咦!爸爸沒有賺很多啊。珊樂莎小姐的計畫是讓爸爸拿到不少現金,可是他把錢都用在增加店裡的品項了。」

 「喔喔!難怪最近雜貨店的品項變得更豐富了!」

 「嗯,因為以前沒有多的錢可以進不知道賣不賣得出去的東西。而且現在村民比較有錢一點,會去雜貨店的客人也變多了。」

 喔,原來我努力的成果已經顯現在自己身邊了啊。

 「問題是很少人會注意到爸爸賺的錢用在這種地方。」

 除非觀察得很仔細,不然根本不會知道他把利益都用在充實品項上。

 尤其被嫉妒心矇蔽雙眼的人更不可能注意到。

 「至於格雷茲先生……搞不好真的賺了不少?」

 賺錢似乎賺得很順利的格雷茲先生前幾天正式跟我訂了豐穰。

 所以看得出他一定賺了不少錢……

 「可是沒多少人知道他賺很多錢吧?」

 「這就是重點了。達爾納先生會把帽子拿去南斯托拉格賣,那裡的商人應該多少知道他賺多少。格雷茲先生則是會在很多村莊之間遊走……」

 除了我們以外,只有極少部分村民知道──而且沒有艾琳小姐那樣精通算數的頭腦,大概也很難想像格雷茲先生賺了多少錢,更何況是不熟悉這個村莊的人。

 當然,若對方有四處跟村民打聽,倒也不是不可能。只是這樣做太過高調,我一定會聽到一些風聲。

 「就先不管那個商人的動機了,店長閣下,你要怎麼應付他?」

 「唔~看是要正面跟他槓上,還是隨他去吧……」

 「隨他去是讓他繼續收購牙齒的意思吧?這樣不會影響到冷卻帽子出貨嗎?」

 「我昨天也說過,我這裡還有庫存,真的不得已也可以自己去採集牙齒。」

 「店長閣下,真的要去的話,我們也會幫忙喔!」

 「畢竟幫店長小姐的忙就可以弄到很多牙齒,比自己採集回來給那個商人收購還要更好賺嘛。」

 「沒錯、沒錯──不對!是因為店長閣下一直很照顧我們,我想報答她!而且……我總覺得看那個商人不太順眼!」

 「哈哈哈……謝謝你。我到時候會平分給每個來幫我的人。」

 「店長閣下!我真的──真的沒有別的意思!」

 「我知道、我知道。」

 艾莉絲小姐一邊拼死命地強調,一邊逼近我,我則是輕輕把她推開,安撫她的情緒。

 凱特小姐只是隨便說說的,用不著這麼認真反駁吧。

 「你知道我沒那個意思就好,嗯──那,要怎麼跟他對抗?」

 「我有想到幾個方法……一是把我的收購價抬到跟他一樣高。」

 我豎起一根指頭,提出自己想好的第一個方案。

 艾莉絲小姐跟凱特小姐點點頭,看起來是有聽懂我的用意,蘿蕾雅則是疑惑地歪著頭問:

 「珊樂莎小姐,抬到一樣的價格應該沒意義吧……?」

 「不,一樣價錢的話就會賣給店長閣下。尤其待在這裡很久的採集家應該都會以店長閣下為優先。」

 「畢竟賣材料會信任鍊金術師多過商人。而且店長小姐讓大家可以便宜買到煉藥,有很多采集家都很慶幸有店長小姐在。」

 「的確,我顧店的時候也遇到不少客人說很高興珊樂莎小姐在這裡開店。」

 可能是因為常常在店裡面對採集家,蘿蕾雅也表示能夠理解凱特小姐的說法。

 「可是,這樣店長小姐不是也會虧本嗎?」

 「不,現在的價格還沒問題……前提是煉製完全不會失敗,不會多耗工本費。」

 雖然只要失敗一次,就會直接損失幾十頂帽子的利潤就是了。

 當然,不失敗就不虧錢也是以我不多收半點工錢為前提。

 「這……真的不會虧錢嗎?你不只等於要免費幫人煉製,還不能失敗耶。」

 「珊樂莎小姐,鍊金術基本上都不會失敗嗎?」

 「其實失敗率滿高的喔。一般鍊金術師訂價格都要先預設兩次煉製會失敗一次,不然就會入不敷出。」

 所以煉器才會這麼貴。

 要是每個人都可以百分之百鍊製成功,價格會再低一點。

 「那不就吃虧吃定了嗎?」

 「沒關係。我不會連做個簡單的冷卻帽子都失敗……應該啦。」

 「居然說得這麼不肯定……」

 「可是,我真的到現在都還沒失敗過!畢竟我是大師級師父的徒弟!」

 我不能只是做個區區等級四的煉器就失敗!

 而且冷卻帽子算是比較簡單的煉器。

 「哦,那就……嗯?大師級師父的徒弟?」

 我對感到狐疑的艾莉絲小姐說:

 「對。奇怪?我沒跟你們提過嗎?」

 「沒有!我從來沒聽說!你……你是誰的徒弟?」

 也對,師父來的那個時候,艾莉絲小姐她們還沒來我這裡。

 我把師父的名字告訴著急詢問的艾莉絲小姐。

 「是奧菲莉亞•米里斯。你聽過嗎?」

 「我怎麼可能會沒聽過!她是……唉,我好像知道為什麼店長閣下會這麼強,還有點不熟悉一般常識了。」

 竟然說我沒常識,太失禮了。

 我好歹也是在鍊金術師培育學校裡的成績跟第一名沒兩樣的人耶。

 「那個,我不知道大師級代表什麼意思,也不知道那位奧菲莉亞•米里斯是誰……她很有名嗎?」

 蘿蕾雅好奇地看著像是累到不禁嘆了口氣的艾莉絲小姐。

 「『大師級』是鍊金術師裡最有實力的一群人,全國只有極少數的鍊金術師會到這個級別。如果對鍊金術多少有點興趣,就一定會知道他們的存在。」

 「珊……珊樂莎小姐的師父竟然是那麼強的人……太厲害了!」

 「嗯,她是很厲害啦……嗯。」

 蘿蕾雅感動得雙眼閃閃發亮,但我覺得她真的見到師父,搞不好還會很意外。畢竟她外表上很年輕。

 我自己也是因為她跟我預先想像的大師級鍊金術師印象完全不同,一直到前輩跟我說,我才知道她是大師級的鍊金術師。

 要是我沒有跟前輩她們變成朋友,說不定到現在都還不知道這個事實。

 「奧菲莉亞•米里斯……店長小姐,你是她的徒弟,你有什麼想法嗎?」

 「咦……?我也不太知道社會大眾對師父的看法……在鍊金術師之間應該還算有名吧?」

 「笨蛋!店長閣下你這個大笨蛋!」

 咦!艾莉絲小姐為什麼突然罵我笨蛋?

 「奧菲莉亞大人才不是『還算有名』那麼簡單!那位……那位……!」

 「好、好,艾莉絲你先冷靜下來。對不起,店長小姐。雖然艾莉絲的反應太誇張了,可是你師父其實是個連一般人都會認為『非常有名』的人。」

 「是喔?」

 「是啊。」

 我當初只是去應徵兼職,後來自然而然變成她的徒弟而已……

 我是不是其實很幸運?

 啊,仔細想想,前輩她們的確很羨慕我能當她的徒弟。

 「總……總之,師父有不有名不重要──回到正題吧。我們到時候再看對方會不會故意把收購價拉得更高,還是放棄繼續搶生意。」

 「被你說不重要的這件事還滿重要的……好吧,下次有機會再問你奧菲莉亞大人是什麼樣的人。」

 「不,我不會多提什麼。因為也沒什麼特別的事情好提。」

 畢竟對我來說,她就只是我的師父而已。

 「──我下次有機會再問你。不過,那個商人願意死心的話,整件事情就能圓滿落幕了。」

 看來她好像很堅持想問。

 我到時候跟她說師父面對貴族的態度有多旁若無人就好了嗎?

 「是啊。整件事就直接解決了。」

 「嗯。問題在他如果選擇繼續抬價,就會比較麻煩。」

 「他繼續抬價的話,我就故意增加冰牙蝙蝠的貨源。能加多少就加多少。」

 「要怎麼增加貨源?」

 「我會每天去洞窟裡面獵蝙蝠。獵到他不夠錢繼續收購。」

 假如我認真去獵蝙蝠,艾莉絲小姐跟凱特小姐也願意幫忙的話,一天至少可以獵到好幾百只。再找安德烈先生他們來,應該還能獵更多。

 一隻蝙蝠可以拔下兩根牙齒,五歲蝙蝠的牙齒收購價最低一根約一千雷亞。

 年齡愈高,價格也會愈高,再加上他會用高至少三成的價格收購,努力一點可以一天拿走他幾百萬雷亞。

 要是他沒有準備非常大量的現金,一定會馬上就不夠錢。

 「呵呵呵……接下來就看是洞窟裡的冰牙蝙蝠先滅絕,還是他的資金先見底了。」

 ──嗯,來賺牙齒錢的採集家一定會被我們害到沒得賺。

 如果真的要執行這個計畫,不另外想個方法回饋大家可能會不太妙。

 「真不愧是店長閣下!太狠了!」

 「我個人是希望可以和平解決啦。但畢竟是對方先開始挑釁的。」

 我很想花將近一個小時的時間針對艾莉絲小姐這句「真不愧是店長閣下」來好好談談她到底是怎麼看待我的,只是這樣會偏離正題,晚點再說吧。

 「珊樂莎小姐,那個商人的做法是真的不應該嗎?我爸爸以前也會收購鍊金材料……」

 「達爾納先生會收購是因為我之前還沒來這裡。不過,商人刻意跑來有鍊金術師在的地方搶生意……很可能會讓鍊金術師生活不下去,尤其才剛畢業的人手上不會有多少錢。」

 商人想進鍊金材料的地點是規模大的城鎮倒還好,如果是小村落,就應該要跟當地的鍊金術師買,或是至少跟對方知會一聲,才不至於失禮。

 比如說,有些材料需求量很大,利潤很高;也有些材料需求量低,但是發生緊急狀況會需要用到。

 萬一鍊金術師店裡只有前者呢?

 又或是因為賣得很好,導致材料被採集家採到一個都不剩呢?

 透過調整收購價或收購條件來避免發生這種狀況,也是鍊金術師的職責。

 要是無視這種規則的商人跑來搗亂,就會沒辦法適當調整價格。

 而冰牙蝙蝠雖然是種棲息地比較多的動物,不需要擔心材料被採個精光的問題,可是違反市場規則本來就是不應該的吧?

 「只是這種做法也不會觸法,要不要這麼做,純屬個人自由就是了。」

 「是嗎?明明刻意打亂價格會帶給鍊金術師困擾,卻沒有立法禁止嗎?」

 「正常的商人不會做這種事情。因為惹到鍊金術師的風險比較大。」

 買賣鍊金術相關的東西,最主要的顧客就會是鍊金術師。

 打破規則,就會被附近一帶的鍊金術師拒絕往來,變得很難做生意。

 所以我才不懂那個商人這麼做的用意。

 「那,店長閣下。你要不管他,還是跟他對抗?」

 「唔~我想想看。」

 不理他會比較輕鬆。我能賺的錢會變少,卻也不至於影響生活。

 重點在於對方可能不把我放在眼裡──不對,從現況來看,他已經是完全不把我放在眼裡了,而且只有這次搶生意倒還好,要是他以後繼續這樣為所欲為,我就會很傷腦筋了。

 單從利潤來看,我應該要選擇跟他對抗。

 問題是我必須努力獵蝙蝠。

 啊,我不是懶得花太多力氣喔。

 只是這樣我會沒有時間碰鍊金術。

 「……嗯,用投票來決定吧。覺得直接對抗比較好的舉手!」

 有三個人舉起手。

 一下子就決定好了。

 「怎麼可以放任他擋店長閣下的財路!」

 「是啊。想做生意就不應該這麼自私,也要考慮到別人才行。」

 「蘿蕾雅也想直接對抗嗎?」

 「對,畢竟你讓爸爸有生意做……而且格雷茲哥哥以前很照顧我,還是不太忍心看他被影響到。」

 這麼說來,格雷茲先生說過他們以前會一起玩。

 雖然蘿蕾雅會對他說「沒發現是他」之類的刻薄話語,看來多少還是對他有感情。

 只是從她對格雷茲先生的態度來看,那份感情應該不是「愛情」,而是「同情」。

 「好。那就走對抗路線吧。艾莉絲小姐、凱特小姐,你們願意協助我嗎?」

 「嗯,當然沒問題!」

 「我也會請安德烈先生他們幫忙把消息傳開!」

 「啊,好。麻煩你們了……?」

 艾莉絲小姐她們不知道為什麼感覺比我還要更期待直接對抗,讓我在她們願意幫忙的安心之中,也不免感到困惑。而我們的作戰計畫也就此展開。

 這個計畫的效果非常顯著,採集家們──主要是以前就在這裡的採集家,從隔天就開始把更多的蝙蝠牙齒帶來我這裡賣。

 可能是出於對我的感謝,也可能是看在跟安德烈先生的交情上,不過最主要的原因還是我用同樣的價格收購吧。

 就在新來的採集家也跟著接連把蝙蝠牙齒拿來我這裡賣的時候──

 「店長閣下!他又把收購價拉高了!」

 「哎呀呀。看樣子他沒什麼遠見呢。呵呵呵……」

 我把手肘撐在桌子上,對沖進店裡的艾莉絲小姐發出像是幕後黑手的低聲奸笑。

 我這樣滿有魄力的嘛。

 「……店長小姐,你這樣很怪。」

 「咦?是嗎?那我不這樣玩了。」

 看來我的威嚴還不夠讓我裝模作樣得很自然。

 「那,他又拉高了多少?」

 我放下撐著桌子的手肘,開口詢問。艾莉絲小姐先稍微想了想,才回答:

 「他說多加了五成。可是實際上也才比先前的價格多不知道有沒有到一成。不過這只是我的感覺,我不知道正確的數字。」

 「漲不到一成應該也很讓他吃不消了……他到底為什麼這麼堅持?」

 我不懂他為什麼不惜漲價成這樣,也要在這個村子裡收購牙齒。

 用比市價多兩成的錢收購,都已經可以讓他用原價從有點遠的城鎮運過來了。

 「啊,聽說他提到店長閣下的時候,還說『她總算快撐不下去了。看來就快搞定了』。」

 「什麼?撐不下去?」

 什麼意思?

 「那個商人會不會是覺得店長小姐在煩惱收購不到牙齒?」

 (插圖019)

 「大概是吧。而且他應該也想不到店長可以自己去採集。」

 嗯……所以我才是他的目標嗎?

 可是我不記得有做什麼會惹禍上身的事情。

 ──啊,也有可能是動歪腦筋被識破才挾怨報復。

 像是南斯托拉格那個黑心鍊金術師。說不定是這個村子裡被他坑過錢的採集家都不再賣材料給他,害他開始缺貨──我滿希望是這樣的。

 因為這樣就代表我提醒大家是真的有用。

 只是他跟這次這個商人互相勾結的機率……就算不是零,找商人聯手惡整我的風險還是太高了……

 ──算了,無所謂。不會礙到我。

 繼續執行作戰計畫。

 「那明天就開始著手那個計畫,要拜託你們兩個來幫忙了。」

 「知道了。」

 「好。要找安德烈先生他們來嗎?」

 「我想想……這也要看到時候需要多少人力,就先找安德烈先生他們三個來吧。」

 我需要人手幫忙搬東西,還有摘牙齒。

 再來就是……因為屍體數量滿多的,應該也需要有人負責處理屍體?

 這部分就等實際試試看人手夠不夠再說吧。

 「最近都需要讓你自己一個人顧店,就拜託你了。」

 「好,沒問題。如果有人拿我沒辦法鑑定的東西過來,直接拒絕就可以了,對吧?」

 「嗯。不是熟客就拒絕。」

 最近收購熟客的材料都是採信用交易的制度。

 也就是蘿蕾雅會在我不在的時候先收好採集家要賣的材料,等我回來檢查。一直到採集家下次來店裡,才付錢給他們。

 但不適用於第一次來的人,還有新手採集家。

 現在會發寫著蘿蕾雅看得懂的材料種類跟狀態的交換證給熟客,要是發給不熟的人,搞得他們之後跑來吵「當初把材料帶來的時候狀態沒這麼差」,也很麻煩。

 「那麼,我們明天就開始認真執行計畫!」

 「「「好!」」」