第一卷

最後也是最初的偶像 II

第一卷  最後也是最初的偶像 II 古月美香死後五年,人類社會面臨深刻危機。

 徵兆出現在太陽。在太陽表面如痘痕般的黑子數量急劇增加。

 所謂黑子,是自太陽內部放出的磁力線的痕跡。太陽雖與地球同樣攜帶磁場,但由於其為氣體構成、隨著自轉流動不息,故磁力線的分佈錯綜複雜。與地球北極為N極、南極為S極的整齊分佈不同,太陽的磁力線如迷宮般交錯繚亂,在星球內外蔓延爬布。當磁力線從太陽內部向外放出之時即產生黑子。黑子的大量增加意味著太陽的磁場活動現已進入活躍期。

 繚亂的磁力線不知何時互相交會。此時會發生什麼呢?此時交會的磁力線融合為一,變成新的磁力線。新磁力線被拋向太陽表面,隨後引起劇烈爆發。這就是太陽耀斑(太陽フレア)。同時,來到表層上部的磁力線在行將終結之際,遺留下了大量能量。這些能量變換為周圍等離子體的動能,然後如同柏青哥的小鋼珠一般以極速向外拋出。這就是日冕物質拋射(CME)。

 太陽耀斑本非罕見。此時拋射出的等離子體與地球大氣層相沖擊,就會形成極光。然而這次所產生的太陽耀斑規模卻大得異常。突如其來、毫無前兆,接近通常情況萬倍以上的超級耀斑就這樣發生了。

 太陽耀斑的破壞由三階段構成。從X射線和紫外線等電磁波到粒子輻射,再到等離子體形成的日冕物質拋射。以光速行進的電磁波首先抵達地球。這些高能電磁波將構成電離層的原子所帶電子噴出。因飽和電子吸收掉短波,地球上所有無線電設備都將陷入癱瘓。

 此時,新園真織正為出席國際再生醫療學會而搭乘前往美國的飛機。從成田機場出發後三十分鐘,飛機已平穩進入平流層。正在新園真織讀著論文有點犯困之際,駕駛艙裡突然陷入慌亂。是航班與航空管制中心的無線電通信中斷了。同時,空中防撞系統(TCAS)也已無效。全世界的機場都引發了巨大混亂。因空中和機場跑道碰撞事故造成無數火海。畢竟大型噴氣式飛機與複葉式飛機不同,是無法僅靠肉眼進行操作的。

 “各位乘客,我是機長。因機器故障,本機將返回成田國際機場。事屬緊急,非常抱歉。”

 聽到廣播,乘客們吵嚷起來。四周的緊張氣氛讓新園真織也清晰可見。不過還沒有引起大的混亂。至少此時還有片刻安穩。

 就在噴氣式飛機在空中大幅度掉轉,準備返回成田機場之時,太陽放出的大量粒子輻射也到達地球。雖然地表有大氣作為屏障而未遭影響,對於平流層的飛機上的乘員而言卻是完全暴露在輻射之下。

 “請問各位乘客中有醫生嗎?”

 乘務員大聲詢問。

 “我是,不過還在實習。”

 新園真織舉起了手。

 “請來這邊。”

 乘務員帶入駕駛艙。有位身著制服的女性不斷嘔吐著。嘔吐物中混雜著血液。

 “這位是機長,她突然身體不適的樣子……”

 乘務員說明之際,落單的副駕駛員正緊張操縱中。

 “您患有什麼疾病嗎?”

 機長痛苦地搖頭。如果不是患病,到底是什麼原因呢……

 “不好了!乘客他們!”

 另一乘務員臉色蒼白地跑了過來。好像是客艙的乘客們紛紛倒下。併發症狀有嘔吐、腹瀉、脫髮等。

 “真的!?那不就是……不就是急性輻射病(ARD)的症狀嗎!”

 新園真織不覺叫出聲來。

 “輻射病!!”

 駕駛艙全員震驚不已。

 更加震驚的陸續有來。隨著陣陣轟鳴,飛機機身大幅傾斜。是被雷電直擊了。而且雷電是從上方而來。通常而言,雷電發生在雲層中,如今雲層明明是在飛機下方。而這次的雷擊來自平流層之上的電離層。受太陽耀斑放出的X射線和紫外線影響,電離層被加熱後發生大規模對流,高電子密度的電離層與地磁相互作用下便產生電流。

 “你在幹什麼呢!要好好駕駛啊!”

 新園真織激勵著副駕駛員。

 “那個……機器,機器好像出問題了……”

 似乎還是新人的年輕駕駛員已有些慌亂了。

 “喂說笑的吧!?”

 “即將進行緊急水面降落……請回到座位上……”

 新園真織回到位上。通道已被嘔吐和腹瀉的汙物搞得粘稠髒亂。世界各地的駕駛員都因輻射病而嘔吐下瀉,導致航行中的飛機紛紛墜落。戰鬥機和轟炸機也未免此難,其上搭載的核彈隕落地表更帶來了放射性汙染。國際空間站的航天員們,此時已集體殞命。

 飛機在高速下降中,她感到有些失重。已經看到水面了。飛機的倒影漸漸變大,隨後激起波浪,開始水上降落。

 此時浮現於新園真織腦中的,不是擔心溺亡或者輻射,而是古月美香。古月美香的大腦現在雖還在醫院的地下,用液氮冷凍後精心保管著,一旦自己葬命於此,恐怕不久後就會被當作垃圾處理掉吧。自己絕對還不可以死,無論如何,都一定要存活下去。

 “快啊!快逃啊!要沉了!就要沉了!”呼籲逃生的副駕駛員已經陷入恐慌。冷水從機身艙口噴湧而入。害怕就這樣溺死的乘客們開始慌亂,機艙內飛舞著乘客們因過於亢奮而噴出的沾滿血液的嘔吐物。新園真織一邊用手擋開噴向臉上的嘔吐物,一邊滑出機身艙口。她死死抓住了水面上充氣成救生船的緊急逃生裝置。

 飛機開始沉沒。一半的乘客尚未逃出,水也灌入機艙內部,整個機身產生傾斜。要是被波及就全完了,救生船連忙與機身脫離。

 救生船上,新園真織看向四方。遠處隱約有島嶼。這裡應該是千葉縣附近海域。本以為很快就會有船隻前來,但在無線電與GPS都失效的現狀下恐怕並不現實。結果在水源與食物短缺的情況下,夜晚已經到來。

 太陽雖已西沉,世界卻並未沉入黑暗。空中閃耀粉色光芒的光帶像有生命的窗簾一般波動搖曳。這是極光。作為太陽耀斑的第三階段、招致最大災害的日冕物質拋射終於抵達地球。太陽周邊的等離子體被磁場的小鋼珠擊飛,然後以迅猛的速度向地球傾注而下。這些通常情況下本應被地球磁場所攔截而只落於南北兩極的等離子體,此時掙脫了磁場束縛,到達全世界每個角落。等離子體與大氣中的電子相撞而形成光。同時,地球的磁場被嚴重擾亂。磁力線如酒醉發作的八歧大蛇般暴亂不止。這就是地磁風暴。變動的磁場讓全世界所有電線和電器製品產生過剩的感應電流,最後造成短路。這時,全世界的都市都被黑暗所包圍。

 醫院的人工呼吸機停止工作,患者在無比苦悶中死去。交通信號燈也停止了,有行人被車撞倒,在痛苦中流血而死。不過最糟糕的事態發生在核電廠。在內部的冷卻裝置已經癱瘓、也無法從外部進行任何救援的狀況下,全世界的核電廠接連發生堆芯融化。在通信斷絕的當下,連向周邊居民迅速發佈警告都無法實現。由於無法在初期遏制住火情,核反應堆持續燃燒,不斷釋放出輻射能。在這一片混亂之中,無數人失去了生命。

 面臨如此巨大的災害,新園真織依然存活了下來。她到底是靠什麼活下來的?可說全靠她的執著。是對古月美香的執著拯救了她。不知是幸運還是體質的原因,早發性輻射病的症狀並未在她身上出現。然而,她的身體卻有著癌化的可能。

 人類文明也存活了下來。不知是靠執著還是什麼,總之文明得以存續。對於倖存者們而言,等待他們的是一個殘酷的世界。未經處理的核電廠飛散出輻射。因太陽耀斑放出的粒子輻射而產生的氮氧化物破壞了臭氧層,致使引起皮膚癌的紫外線完全通過。由於電離層受到加熱,大氣對流加快,導致異常氣象頻繁發生。全球溫室效應也隨之加劇。這並非全賴太陽磁場增強之故,而是因為阻止了銀河中交錯飛舞的宇宙射線進入地球。宇宙射線與地球大氣碰撞後即產生雲粒。宇宙射線進入越多,產生雲量就越多,反射陽光後造成全球變冷;反之銀河宇宙射線越少,雲量就越少,從而加劇全球變暖。

 太陽觀測衛星因電磁波而故障,所以也無法獲取太陽耀斑的數據。太陽黑子的數量並未減少,可見下一波太陽耀斑隨時可能爆發,迅速發射衛星已迫在眉睫。然而直到基礎整備完畢為止,人類足足花了五年時間。

 根據衛星觀測結果,人類得知了一項驚恐的事實。巨大規模的超級耀斑別說完結,現在也仍在活躍。自五年前的耀斑襲擊以來,雖然地球此後沒有再遭直擊,但事實上,以歷史觀測都無法考量的大規模耀斑正在頻繁爆發之中。如今的太陽竟劇變為一顆極不安定的恆星。對於這個不可思議的事實,人類完全不得其解。從引發超級耀斑的原因這個角度考慮的話,只能設想是出現了靠近太陽的天體之故。是這個天體與太陽的磁場交錯混合而產生的能量引起了耀斑。一時之間流傳太陽附近存有流浪行星或者矮星等低亮度天體的言論甚囂塵上,但之後就被徹底的觀測結果所否定。然而,觀測揭明瞭更加奇妙的事實。通過探測太陽附近的等離子體,可以追尋到磁力線的動向。結果發現,磁力線如同被虛空吞沒般在半截被切斷了。被切斷的磁力線像風箏線一樣搖曳不止、互相纏繞。這在現代物理學上是不可能的。按常理,磁力線一定是由N極出來後進入S極。觀測顯示出的唯一的可能性只有磁單極子(magnetic monopole)。可能是隻有S極或N極的粒子位於太陽磁力線的一端。根據現代物理學通說,磁單極子僅發生在宇宙初期的暴脹(inflation)階段,而且即使發生,也會因宇宙膨脹而擴散遠播、其存在本應非常稀有。然而,現在的觀測結果就是這樣。結論只能認為是太陽周圍大量存在的磁單極子引發了太陽耀斑。不知不覺間,該現象已被冠以<磁單極子·超級耀斑>之名。

 人類的生死存亡,如今就取決於<磁單極子·超級耀斑>直擊地球與否。對於眼下臭氧層已被破壞的地球而言,若受到第二次直擊,到時不止對人類、對地上所有生命都將是一次大滅絕。人類必須儘快找到對策。

 人們激起喧囂異常的大討論。包括從通過造成黃石超級火山群噴發、以噴發形成的懸浮顆粒來保護地球的大規模方案,到免費分發帽子的小規模計劃,抑或是通過操作人類遺傳因子促使人類進化為水生人類這樣標新立異的方案等在內,共有761項方案作為候補被一一列舉。人類最終實行的,是遺傳工程學與宇宙工程學的組合方案。

 計劃的關鍵,在於以遺傳工程學生成的耐受輻射和紫外線、並能將其作為能源的共生細菌。耐受輻射的遺傳因子來自於切爾諾貝利核電廠周邊發現的菌類生物。該類生物可以對同一遺傳因子進行大量複製,當細胞遭受輻射損害時,其通過抽取複製的大量遺傳因子中作為最大公約數的遺傳信息以進行對應。同時,該生物也可以吸收輻射作為能源。防禦紫外線的方案,源自於赤道地區的蝦蛄。為應對赤道地區強烈的紫外線,蝦蛄的細胞內部含有用於吸收紫外線的濾光器。而且,人類對植物所含的葉綠體遺傳因子進行改良,將原本無法吸收波長較短的紫外線的葉綠體改造為能夠吸收紫外線。將以上三種遺傳因子組合而成的,正是所謂<新工具>(Novum Organum)。<新工具>為一種共生細菌,性質接近線粒體和葉綠體,作為高等生物的細胞內小器官進行運作。之後,該名稱的含義有所擴張,與<新工具>共生的高等生物本身也被稱為<新工具>。

 計劃進入下一階段。接著,是把大量衛星排布在地球軌道上,作為<新工具>的巢穴。作為該階段中心的,是依附碳納米管進行吐絲的蜘蛛和如同植物般在衛星地面綻放的水母。水母像年輪般一圈圈向外側生長,內側則逐漸硬化。蜘蛛就棲息在水母內部,以抵禦惡劣的真空環境。它們通過支撐的碳納米管向地球吐出絲線。宛如芥川龍之介筆下的蜘蛛絲般將衛星與地球相連。以連接的絲線作為支桿,無數絲線以放射狀向外伸展,構成了一種以水母為支撐的空中生態系統。這正是為了替代失去的臭氧層,而以水母·蜘蛛共同體來抵禦紫外線的計劃。不管怎樣,這也不是完全令人放心的計劃。把生死交予遺傳改造生物,人類也無地自容。然而,這是無可奈何。因<磁單極子·超級耀斑>而損失慘重的人類預算有限,像製造空中巨盾這樣大規模的工程毫無可能。做到投入自我複製生物進行抵禦已是極限。除此之外,就只能給每個人免費配備帽子而已。

 就此,<新工具>計劃正式啟動。進行之中,人類發現一件奇妙的事實。在<磁單極子·超級耀斑>發生的四年三個月後的半人馬座阿爾法星、六年後的蛇夫座巴納德星、七年六個月後的獅子座沃爾夫359、八年後的大熊座拉蘭德21185,均被觀測到發生了<磁單極子·超級耀斑>。這究竟是怎麼回事呢?阿爾法星系距離地球約4.4光年、巴納德星約6光年、沃爾夫359約7.8光年、拉蘭德21185約8光年。換言之,在太陽發生<磁單極子·超級耀斑>的瞬間,周圍的恆星也同時爆發了耀斑。聽到消息,物理學家們心臟病都快犯了。觀測所揭示的事實完全打破了這個宇宙時空的局部性。這意味著某處發生的現象,沒有經由中途的空間,而是立刻對遠處的地點造成了影響。如果確有此事,這就顛覆了相對論,連原因和結果的順序也能逆轉。學者們紛紛懷疑起自己是不是正在做夢,發狂一樣互相拉扯著臉皮,但醒來的人一個也沒有。在那之後,天狼星A、天狼星B、鯨魚座BL星、鯨魚座UV星也相繼觀測到耀斑。人們心裡犯著嘀咕,難道全宇宙的恆星都在同一時刻爆發了耀斑嗎?人類絲毫不能理解的現象正發生在這個宇宙之中。人們面臨的正是宇宙級的恐怖。

 然而,真正的恐怖來自略低之處。不是宇宙,而是天空。作為臭氧層代替品的<新工具>培育成功了。或該說是成功過頭了。它們爆發性地生長起來。以活躍化的太陽放射的輻射與紫外線為能源,<新工具>密密麻麻地不斷增殖,逐漸長成了一片片空中懸浮森林。抬頭細看,在雲層更高處隱約可見巨大而纖薄的灰色風箏的樣子。那就是作為空中生態系統基底的水母。水母張開巨傘,乘上平流層的強風,幾十年如一日地懸浮在空中。在它的生命週期中,不知已環繞地球多少次,更不知其間由單性繁殖增加了多少子子孫孫。與水母共生的是蜘蛛。蜘蛛通過結實的絲線降到地表,然後將營養源運送給水母。連接衛星的支桿如今長到像棵粗壯的巨樹一樣。硬化的水母繁殖出幾千萬新生的水螅型幼蟲,如茫茫白雪般降臨地表。到這一步,遭殃的是地表的生態系統。本已遭太陽耀斑直擊而衰弱不已的地表,如今又要面臨大舉入侵的蜘蛛和水母。蜘蛛是肉食性動物,通過將活著的獵物用消化液溶解來進食。現在,人類也進入了獵物的行列。距離支桿最近的赤道附近的都市首當其衝被全部毀滅。高層建築作為巢穴再好不過,一棟就足足被數十個蜘蛛巢團團包圍。因蛛絲經碳納米管進行配合強化,新建起來的蜘蛛巢又組成了高樓之上層層疊疊的建築物,整個都市展現出一幅異樣的風景。<新工具>本身不存在天敵。因強烈的紫外線導致外出還要準備好帽子的人類更連敵人都稱不上。巨大水母作為空母在平流層自由移動,海洋或山嶽都無法構成人類的防壁。<新工具>把赤道附近地區作為根據地,逐漸向南北擴張勢力。以往的生物的能源,歸根結底還是依賴進行光合作用的植物,而光合作用也只吸收可見光作為能源。與之相比,<新工具>卻還能吸收紫外線和輻射作為能源。也就是說,<新工具>有著超出以往的生物數倍的行動力。兼具爆發性的繁殖力和超常的行動力,<新工具>在全球不斷擴張。人類,應該說以往的“舊生物”本身的劣勢,如今已成了無可否認的事實。

 新園真織對這嚴酷的現狀不屑一顧,只一頭扎進古月美香的復活計劃中。人類的滅亡逐漸迫近的眼下,未來科技已經無法指望,只有靠她自己親手實施計劃了。雖然她的身體因受到輻射而漸漸癌化,不過一想到可以把自己的身體用作進行復活的技法演習,她便覺得以代價而言真是便宜。

 此後,終於到古月美香從黃泉歸來之時。這時距離她的死亡已過去了三十年。與之同時,支配整個宇宙歷史的<偶像>也迎來了誕生。

最後也是最初的偶像 III